povnij zmist vershnik bez golovi rid m 1 31 - Шкільний Всесвіт

ПРОЛОГ

Техаський олень, що дрімав у тиші нічної савани, здригається, почувши тупіт кінських копит.

Але він не залишає свого зеленого ложа, навіть не встає на ноги. Не йому одному належать ці простори — дикі степові коні теж пасуться тут по ночах. Він тільки злегка піднімає голову — над високою травою показуються його роги — і слухає: чи не повториться звук?

Снову доноситься тупіт копит, але тепер він звучить інакше. Можна розрізнити дзенькіт металу, удар стали об камінь.

Цей звук, такий тривожний для оленя, викликає швидку зміну в його поводженні. Він стрімко підхоплюється й мчиться по прерії; але незабаром він зупиняється й оглядається назад, дивуючись: хто потривожив його сон?

У яснім місячному світлі південної ночі олень довідається найлютішого свого ворога — людини. Людина наближається верхи на коні.

Охоплений інстинктивним страхом, олень готовий уже знову бігти, але щось у вигляді вершника — щось неприродне — приковує його до місця.

Тремтячи, він майже сідає на задні ноги, повертає назад голову й продовжує дивитися — у його більших карих очах відбиваються страх і здивування.

Що ж змусило оленя так довго вдивлятися в дивну фігуру?

Кінь? Але це звичайний кінь, осідланий, загнузданий, — у ньому немає нічого, що могло б викликати подив або тривогу. Може бути, оленя злякав вершник? Так, це він лякає й змушує дивуватися — у його вигляді є щось виродливе, моторошне.

Сили небесні! У вершника немає голови!

Це очевидно навіть для нерозумної тварини. Ще з мінуту дивиться олень розгубленими очами, як би силкуючись зрозуміти: що це за небачене чудовиська? Але от, охоплений жахом, олень знову біжить. Він не зупиняється доти, поки не перепливає Леонові й бурхливий потік не відокремлює його від страшного вершника.

Не обертаючи уваги на, що тікає в переляку оленя, начебто навіть не помітивши його присутності, вершник без голови продовжує свій шлях.

Він теж направляється до ріки, але, здається, нікуди не поспішає, а рухається повільним, спокійним, майже церемоніальним кроком.

Немов поглинений своїми думками, вершник опустив поводья, і кінь його час від часу пощипує траву. Ні голосом, ні рухом не підганяє він її, коли, перелякана гавкаємо койотів, вона раптом підкидає голову й, хропучи, зупиняється.

Здається, що він у владі якихось глибоких почуттів і дрібні події не можуть вивести його із замисленості. Ні єдиним звуком не видає він своєї таємниці. Переляканий олень, кінь, вовк і опівнічний місяць — єдині свідки його мовчазних роздумів.

На плечі вершника накинуте серапе, що при пориві вітру піднімає й відкриває частина його фігури; на ногах у нього гетры зі шкіри ягуара. Захищений від нічної вогкості й від тропічних злив, він їде вперед, мовчазний, як зірки, що мерехтять над ним, безтурботний, як цикади, що скрекочуть у траві, як нічний вітерець, що грає складками його одягу.

Нарешті щось, очевидно, вивело вершника із замисленості, — його кінь прискорив крок. От кінь струснув головою й радісно заіржав — з витягнутою шиєю й ніздрями, що роздуваються, він біжить уперед клуса й незабаром уже скакає галопом: близькість ріки — от що змусило коня мчатися швидше.

Він не зупиняється доти, поки не поринає в прозорий потік так, що вода доходить вершникові до колін. Кінь із жадібністю п’є; угамувавши спрагу, він переправляється через ріку й швидкої клуса піднімається по крутому березі.

Нагорі вершник без голови зупиняється, як би очікуючи, поки кінь обтруситься від води. Лунає брязкіт збруї й стремян — немов грім загуркотів у білій хмарі пари.

Із цього ореола з’являється вершник без голови; він знову продовжує свій шлях.

Видимо, що підганяється шпорами й направляється рукою сідока, кінь більше не збивається зі шляхи, а біжить упевнено вперед, немов по знайомій стежці.

Спереду, до самого обрію, простираються безлісні простори савани. На небесній лазурі вимальовується силует загадкової фігури, схожої на ушкоджену статую кентавра; він поступово віддаляється, поки зовсім не зникає в таємничих сутінках місячного світла.

Глава I. ВИПАЛЕНА ПРЕРІЯ

Полуденне сонце яскраво світить із безхмарного лазоревого неба над безкрайньою рівниною Техаса біля ста миль південніше старого іспанського міста Антонио — Де — Бехар. У золотих променях вимальовуються предмети, незвичайні для дикої прерії, — вони говорять про присутність людей там, де не видно ознак людського житла.

Навіть на великій відстані можна розглянути, що це фургони; над кожним — напівкруглий верх із білосніжного полотна.

Їх десять — занадто мало для торговельного каравану або урядового обозу. Швидше за все, вони належать якому — небудь переселенцеві, що висадився на березі моря й тепер направляється в одне з нових селищ на ріці Леоні.

Витягнувшись довгою низкою, фургони повзуть по савані так повільно, що їхній рух майже непомітно, і лише по їхньому взаємному положенню в довгому ланцюзі обозу можна про нього догадатися. Темні силуети між фургонами свідчать про те, що вони запряжені; а антилопа, що тікає злякано, і кроншнеп, що злітає з лементом, видають, що обоз рухається. І звір і птах дивуються: що за дивні чудовиська вторглись у їхні дикі володіння?

Крім цього, у всій прерії не видно ніякого руху: ні птаха, що летить, що ні біжить звіра. У цю пекучу полуденну годину все живе в прерії завмирає або ховається в тінь. І тільки людина, підбурювана честолюбством або жадібністю, порушує закони тропічної природи й кидає виклик палючому сонцю.

Так і хазяїн обозу, незважаючи на виснажливу полуденну жару, продовжує свій шлях.

Кожний фургон запряжений вісьма сильними мулами. Вони везуть велику кількість їстівних припасів, дорогу, можна навіть сказати — розкішну, меблі, чорних рабинь і їхніх дітей; чорношкірі невільники йдуть пішки поруч із обозом, а деякі утомилося плетуться за, ледве переступаючи пораненими босими ногами. Спереду їде легка карета, запряжена випестуваними кентуккськими мулами; на її козлах чорні кучері в лівреї знемагає від жари. Все говорить про те, що це не бідний поселенець із північних штатів шукає собі нову батьківщину, а богатый житель півдня, що вже придбав садибу і їде туди зі своєю родиною, майном і рабами.

И в самій справі, обоз належить плантаторові, що висадився з родиною в Индианоле, нa бережу затоки Матагорда, і тепер перетинає прерію, направляючись до своїх нових володінь.

Серед супровідний обоз вершників, як завжди, спереду їде сам плантатор, Вудли Пойндекстер — Висока, сухорлява людина років п’ятдесятьох, із блідим, болісно жовтуватою особою й з гордовито суворою поставою. Одягнено він просто, але багато. На ньому вільного покрою каптан з альпака, жилет із чорного атласу й нанкові панталоны. У вирізі жилета видна сорочка з найтоншого полотна, перехоплена в коміра чорною стрічкою. На ногах, просунутих у стремена, — черевики з м’якої дубленої шкіри. Від широких крисів солом’яного капелюха на особу плантатора падає тінь.

Поруч із ним їдуть два вершники, один праворуч, інший ліворуч: це юнак років двадцяти й парубок років на шість — сім старше.

Перший — Син Пойндекстера. Відкрита, життєрадісна особа юнака зовсім не схоже на сувору особу батька й на похмуру фізіономію третього вершника — його кузена.

На юнаку французька блуза з бавовняної тканини небесно — голубого кольору, панталоны з того ж матеріалу; цей костюм — самий підходящий для південного клімату — дуже до особи юнакові, так само як і біла панама.

Його двоюрідний брат — відставний офіцер — волонтер — одягнений у військову форму з темно — синього сукна, на голові в нього сукняний кашкет.

Ще один вершник скакає неподалік; у нього теж біла шкіра — правда, не зовсім біла. Грубі риси його особи, дешевий одяг, батіг, що він тримає в правій руці, так мистецьки нею клацаючи, — все говорить про те, що це доглядач над чорношкірими, їхній мучитель.

В “карриоле” — легкій кареті, що представляла щось середнє між кабріолетом і ландо, — сидять дві дівчини. В однієї з них шкіра сліпуче біла, в іншої — зовсім чорна. Це — єдина дочка Вудли Пойндекстера і її чорношкіра служниця.

Мандрівники їдуть із берегів Міссісіпі, зі штату Луизиана.

Сам плантатор — не уродженець цього штату; іншими словами — не креол. По особі ж його сина й особливо по тонких рисах його дочки, що час від часу визирає через фіранки карети, легко догадатися, що вони нащадки французької емігрантки, однієї з тих, які більше сторіччя назад перетнули Атлантичний океан.

Вудли Пойндекстер, власник великих цукрових плантацій, був одним з найбільш гордовитих, марнотратних і хлібосольних аристократів Півдня. Зрештою він розорився, і йому довелося покинути свій будинок на Міссісіпі й переїхати з родиною й горсточкой негрів, що залишилися, у дикі прерії південно — західного Техаса.

Сонце майже досягло зеніту. Подорожани йдуть повільно, наступаючи на власні тіні. Розслаблені нестерпною жарою, білі вершники мовчачи сидять у своїх сідлах. Навіть негри, менш чутливі до спеки, припинили свою балаканину й, збившись у купки, безмовно плетуться за фургонами.

Тиша, томлива, як на похоронах, час від часу переривається лише різким, немов постріл пістолета, клацанням батога або ж голосним бархатистим “уоа”, що зривається з товстих губ те одного, те іншого чорношкірого візника.

Повільно рухається караван, начебто він іде навпомацки. Властиво, справжньої дороги немає. Вона позначена тільки слідами коліс візків, що проїхали раніше, слідами, помітними лише по роздавлених стеблах соковитої трави.

Незважаючи на свій черепашачий крок, коня, запряжені у фургони, роблять усе, що в їхніх силах. Плантатор припускає, що до нової садиби залишилося не більше двадцяти миль. Він сподівається добратися туди до настання ночі. Тому він і вирішив продовжувати шлях, незважаючи на полуденну жару.

Раптом доглядач робить знак візникам, щоб вони зупинили обоз. Від’їхавши на сотню ярдів уперед, він раптово натягнув поводья, начебто перед якоюсь перешкодою.

Він мчиться до обозу. У його жестах — тривога. Що трапилося?

Не чи індіанці? Говорили, що вони з’являються в цих місцях.

— Що трапилося, містер Сансом? — запитав плантатор, коли вершник наблизився.

— Трава випалена. У прерії була пожежа.

— Була пожежа? Але адже зараз прерія не горить? — швидко запитує хазяїн обозу, кидаючи неспокійний погляд убік карети. — Де? Я не бачу диму.

— Ні, сер, — бурмоче доглядач, зрозумівши, що він зняв даремну тривогу, — я не говорив, що вона зараз горить, я тільки сказав, що прерія горіла й вся земля стала чорної, що твоя пікова десятка.

— Ну, це не лихо! Мені здається, ми так само спокійно можемо подорожувати по чорній прерії, як і по зеленій.

— Нерозумно, Джош Сансом, піднімати шум через дрібниці!.. Агов ви, чорномазі, пошевеливайтесь! Берися за батоги! Поганяй! Поганяй!

— Але скажіть, капітан Колхаун, — заперечив доглядач людині, що так різко вичитав його, — як же ми знайдемо дорогу?

— Навіщо шукати дорогу? Яка дурниця! Хіба ми з її збилися?

— Боюся, що так. Слідів коліс не видно: вони згоріли разом із травою.

— Дрібниці! Начебто не можна перетнути випалена ділянка й без слідів. Ми знайдемо їх на тій стороні.

— Так, якщо тільки там залишилася інша сторона, — простодушно відповів доглядач, що, хоча й був уродженцем східних штатів, не раз бував і на західній окраїні прерії й знав, що таке прикордонне життя. — Щось її не видно, хоч я и с сідла дивлюся!..

— Поганяй, чорномазі! Поганяй! — закричав Колхаун, перервавши розмову.

Пришпоривши коня, він поскакав уперед, даючи цим зрозуміти, що розпорядження повинне бути виконане.

Обоз знову рушив, але, підійшовши до границі випаленої прерії, раптово зупинився.

Вершники з’їжджаються разом, щоб обговорити, що робити. Положення важке, — у цьому все переконалися, глянувши иа рівнину, що розстелялася перед ними.

Навкруги не видно нічого, крім чорних просторів. Ніде ніякої зелені — ні стеблинки, ні травинки. Пожежа пройшла недавно — під час літнього сонцестояння. Дозрілі трави і яскраві квіти прерії — усе перетворилося в попіл під руйнуючим подихом вогню.

Спереду, праворуч, ліворуч, наскільки вистачає зори, простирається картина спустошення. Небо тепер не лазоревое — воно стало темно — синім, а сонце, хоча й не закрито хмарами, начебто не хоче тут світити й немов супиться, дивлячись на похмуру землю.

Доглядач сказав правду: не залишилося й слідів дороги.

Пожежа, що спопелила дозрілі трави прерії, знищив і сліди коліс, що вказували раніше дорогу.

— Що ж нам робити? — Це питання задає сам плантатор, і в голосі його звучить розгубленість.

— Що, робити, дядько Вудли?.. Звичайно, продовжувати шлях. Ріка повинна бути по ту сторону пожарища. Якщо нам не вдасться знайти переправу на відстані напівмилі, ми піднімемося нагору за течією або спустимося долілиць… Там видно буде.

— Але, Кассий, адже этак ми заблудимося!

— Навряд чи… Мені здається, що вигорілий простір не так великий. Не лихо, якщо ми небагато зіб’ємося з дороги: однаково, рано або пізно, ми вийдемо до ріки в тім або іншому місці.

— Добре, мій друг. Тобі краще знати, я покладуся на тебе.

— Не бійтеся, дядько. Мені траплялося бувати й не в таких переробках… Уперед, негри! За мною!

И відставний офіцер кидає самовдоволений погляд убік карети, через фіранки якої визирає прекрасне, злегка стривожене особу дівчини. Колхаун шпорить коні й самовпевнено скакає вперед.

Слідом за клацанням батогів чується тупіт копит восьми — десяти мулів, змішаний зі скрипом коліс. Фургони знову рушили в дорогу.

Мули йдуть швидше. Чорна поверхня, незвична для очей тварин, немов підганяє їх; ледь встигши торкнутися попелу копитами, вони негайно ж знову піднімають ноги. Молоді мули хропуть злякано. Помалу вони заспокоюються й, дивлячись на старших, ідуть слідом за ними рівним кроком.

Так караван проходить біля милі. Потім він знову зупиняється. Це розпорядження віддала людина, що сам викликався бути провідником. Він натягає поводья, але в позі його вже немає колишньої самовпевненості. Мабуть, він здивований, не знаючи, куди їхати.

Ландшафт, якщо тільки його можна так назвати, змінився, але не до кращого. Всі як і раніше чорно до самого гориэонта. Тільки поверхня вже не рівна: вона стала хвилястої. Ланцюга пагорбів перемежовуються долинами. Не можна сказати, що тут зовсім немає дерев, xoтя тo, що від них залишилося, навряд чи можна так назвати. Тут були дерева до пожежі — алгаробо, мескито й ще деякі види акації росли тут поодинці й гаями. Їхнє пір’ясте листя зникло без сліду, залишилися тільки обвуглілі стовбури й почорнілі гілки.

— Ти збився з дороги, мій друг? — запитує плантатор, поспішно під’їжджаючи до племінника.

— Ні, дядько, поки немає. Я зупинився, щоб оглянутися. Нам потрібно їхати от по цій долині. Нехай караван продовжує шлях. Ми їдемо правильно, я за це ручаюся.

Караван знову рушає. Спускається долілиць по схилі, направляється уздовж долини, знову піднімається по укосі й на гребені височини знову зупиняється.

— Ти все — таки збився з дороги, Каш? — повторює своє питання плантатор, під’їжджаючи до племінника.

— Чорт забери! Бoюcь, чтo ти пpaв, дядько. Ho скажи, який диявол міг би взагалі відшукати дорогу на цьому пожарищі!.. Немає — Немає! — раптом викликує Колхаун, побачивши, що карета під’їхала зовсім близько. — Мені тепер все ясно. Ми їдемо правильно. Ріка повинна бути геть у тім напрямку. Уперед!

И капітан шпорить коня, очевидно сам не знаючи, куди їхати. Фургони випливають за ним, але від візників не вислизнуло замішання Колхауна. Вони зауважують, чтo обоз рухається не прямо вперед, а кружляє по долинах між гайками.

Але от підбадьорливий вигук вожатого відразу піднімає настрій подорожан. Дружно клацають батоги, чуються радісні вигуки.

Мандрівники знову на дорозі, де до них проїхало, мабуть, з десяток візків. І це було зовсім недавно: відбитки коліс і копит зовсім свіжі, начебто вони зроблені годину назад. Видимо, по випаленій прерії проїхав такий же караван.

Як і вони, він, мабуть, тримав свій шлях до берегів Леоны; дуже імовірно, що це урядовий обоз, що направляється у форт Индж. У такому випадку, залишається тільки рухатися по його слідах, форт перебуває в тім же напрямку, лише небагато далі нової садиби.

Нічого кращого не можна було й очікувати. Від замішання Колхауна не залишається й сліду, він знову піднісся духом і з почуттям неприхованого самовдоволення віддає розпорядження рушати.

Протягом милі, а може бути й більше, караван іде по знайдених слідах. Вони ведуть не прямо вперед, але кружляють серед обгорілих гаїв. Самовдоволена впевненість Кассия Колхауна переходить у похмуру зневіру. На особі його відбивається глибокий розпач, коли він нарешті догадується, що сліди сорока чотирьох коліс, по яких вони їдуть, були залишені каретою й десятьома фургонами — тими самими, що випливають зараз зa їм, і з якими він проробив весь шлях від затоки Матагорда.

Глава II. СЛІД ЛАСО

Не залишалося ніяких сумнівів, що фургони Вудли Пойндекстера йшли слідами своїх же коліс.

— Наші сліди! — промурмотав Колхаун; зробивши це відкриття, він натягнув поводья й вибухнув прокльонами.

— Наші сліди? Що ти цим хочеш сказати, Кассий? Невже ми їдемо…

— …по наших власних слідах. Так, саме це я й хочу сказати. Ми описали повне коло. Дивитеся: от заднє копито мого коня — відбиток половини підкови, а от сліди негрів. Тепер я довідаюся й місце. Це той самий пагорб, звідки ми спускалися після нашої останньої зупинки. От уже скажено не повезло — дарма проїхали біля двох миль!

Тепер на особі Колхауна помітно не тільки розгубленість — на ньому з’явилися гірка досада й сором. Це він винуватий, що в каравані немає сьогодення провідника. Той, котрого найняли в Индианоле, супроводжував їх до останньої стоянки; там, посперечавшись із зарозумілим капітаном, він попросив розрахунок і відправився назад.

Все це, а також надмірна самовпевненість, з якої він викликався вести караван, змушують тепер племінника плантатора випробовувати болісний сором. Його настрій стає зовсім похмурим, коли наближається карета й прекрасні очі бачать його замішання.

Пойндекстер більше не задає питань. Для всіх тепер ясно, що вони збилися зі шляхи. Навіть босоногі пішоходи довідалися відбитки своїх ніг і зрозуміли, що йдуть по цих місцях уже в другий раз.

Караван знову зупинився; вершники збуджено радяться. Положення серйозне: так думає й сам плантатор. Він втратив надію до настання темряви закінчити подорож, як припускав раніше.

Але це ще не саме більше лихо. Хто знає, що чекає їх спереду? Випалена прерія повна небезпек. Бути може, їм має бути провести тут ніч, і ніде буде дістати води, щоб напоїти мулів. А може бути, і не одну ніч?

Але як же знайти дорогу? Сонце починає хилитися до заходу, хоча усе ще коштує занадто високо, щоб уловити, у яку сторону воно рухається; однак через якийсь час можна було б визначити, де перебувають сторони світу.

Але що користі? Навіть якщо вони довідаються, де перебувають схід, захід, північ і південь, нічого не зміниться — вони втратили напрямок!

Колхаун став обережніше. Він уже більше не претендує на роль провідника. Після такої ганебної невдачі в нього не вистачає на це сміливості.

Мінут десять вони радяться, але ніхто не може запропонувати розумний план дій. Ніхто не знає, як вирватися із цієї чорної прерії, що заволікає чорною завісою не тільки сонце й небо, але й особи тих, хто потрапив у її межі.

Високо в небі здалася зграя чорних грифів. Вони все наближаються. Деякі з них опускаються на землю, інші кружляють над головами заблудлих подорожан. У поводженні хижаків є щось лиховісне.

Пройшло ще десять гнітючих мінут. І раптом до людей повернулася бадьорість: вони побачили вершника, що скакає прямо до обозу.

Яка несподівана радість! Хто б міг подумати, що в такому місці можна зустріти людини! Знову надія засвітилася в очах подорожан — у вершнику, що наближається, вони бачать свого рятівника.

— Адже він їде до нас, не чи правда? — запитав плантатор, не вірячи своїм очам.

— Так, батько, він їде прямо до нас, — відповів Генрі й став кричати й розмахувати капелюхом високо над головою, щоб привернути увагу вершника.

Але це було зайво — вершник і без того помітив зупинений караван. Він скакав галопом і незабаром наблизився настільки, що можна було окликнути його.

Він натягнув поводья, тільки коли минув обоз, і під’їхав до плантатора і його супутників.

— Мексиканець, — прошептав Генрі, глянувши на одяг незнайомця.

— Тим краще, — так само тихо відповів йому батько. — Тоді він напевно знає дорогу.

— Нічого мексиканського в ньому ні, крім костюма, — промурмотав Колхаун. — Я зараз це довідаюся… Buenos dias, cavallero! Esta Vuestra Mexicano? (Добрий день, кабальєро! Ви мексиканець?)

— Про ні, — відповів той, посміхнувшись. — Я зовсім не мексиканець. Я можу пояснюватися з вами й по — іспанськи, якщо хочете, але, мені здається, ви краще зрозумієте мене, якщо ми будемо говорити англійською мовою — адже це ваша рідна мова? Чи не так?

Колхаун подумав, що допустив якусь помилку у своїй фразі або ж не впорався з вимовою, і тому втримався від відповіді.

— Ми американці, сер, — відповів Пойндекстер з почуттям ураженої національної гордості. Потім, як би боячись скривдити людини, від якого чекав допомоги, додав: — Так, сер, ми всі американці, з південних штатів.

— Це легко визначити по ваших супутниках, — сказав вершник з ледь уловимою презирливою усмішкою, глянувши убік негрів — невільників. — Неважко помітити також, — додав він, — що ви вперше подорожуєте по прерії. Ви збилися з дороги?

— Так, сер, і в нас немає ніякої надії знайти неї, якщо тільки ви не будете так добрі й не допоможете нам.

— чи Варто говорити про такі дрібниці! Зовсім випадково я помітив ваші сліди, коли їхав по прерії. Зрозумівши, що ви заблудилися, я прискакав сюди, щоб допомогти вам.

— Це дуже люб’язно з вашої сторони. Ми вам вдячні, сер. Мене кличуть Пойндекстер — Вудли Пойндекстер з Луизианы. Я купив садибу на березі Леоны, поблизу форту Индж. Ми сподівалися добратися туди засвітла. Як ви думаєте, ми встигнемо?

— Розуміє. Якщо тільки будете додержуватися моїх вказівок.

Сказавши це, незнайомець від’їхав на деяку відстань. Здавалося, він вивчає місцевість, намагаючись визначити, у якому напрямку повинні рухатися мандрівники.

Застиглі на вершині пагорба кінь і вершник являли собою картину, гідну описи.

Породистий гнідий кінь — навіть арабському шейхові не соромно було б сісти на такого коня! — широкогрудий, на струнких, як очерет, ногах; з могутнім крупом і чудовим густим хвостом. А на спині в нього вершник — парубок років двадцяти п’яти, прекрасно складений, із правильними рисами особи, одягнений у мальовничий костюм мексиканського ранчеро: на ньому оксамитова куртка, штани cо шнурівкою з боків, чоботи зі шкіри бізона з важкими шпорами, яскраво — червоний шовковий шарф оперізує талію; на голові чорна глянцевaя капелюх, оброблений золотим позументом. Уявите такого вершника, що сидить у глибокому сідлі мавританського стилю й мексиканської роботи, зі шкіряними, прикрашеними тисненими візерунками чепраком, схожим на ті, котрими покривали своїх коней конквістадори. Уявіть собі такого кабальєро — і перед вашим поглядом буде той, на кого дивилися плантатор і його супутники.

А через фіранки карети на вершника дивилися очі, що видавали зовсім особливе почуття. Перший раз у житті Луїза Пойндекстер побачила людину, що, здавалося, був реальним втіленням героя її дівочих мрій. Незнайомець був би влещений, якби довідався, яке хвилювання він викликав у груди молодої креолки.

Але як міг він це знати? Він навіть не підозрював про її існування. Його погляд лише сковзнув по запиленій кареті, — так дивишся на непоказну раковину, не підозрюючи, що усередині її ховається дорогоцінна перлина.

— Клянуся честю! — сказав вершник, обернувшись до власника фургонів. — Я не можу знайти ніяких прикмет, які допомогли б вам добратися до місця. Але дорогу туди я знаю. Вам доведеться переправитися через Леонові в п’яти милях нижче форту, а тому що я й сам направляюся до цього броду, то ви можете їхати слідами мого коня. До свиданья, добродії!

Распрощавшись так раптово, незнайомець пришпорив коня й поскакав галопом.

Цей несподіваний від’їзд здався плантаторові і його супутникам досить нечемним. Але вони не встигли нічого cкaэaть, як побачили, що незнайомець вертається. Не пройшло й десяти секунд, як вершник знову був з ними. Усі дивувалися, що змусило його повернутися.

— Боюся, що сліди мого коня вам мало допоможуть. Після пожежі тут встигли побувати мустанги. Вони залишили тисячі відбитків своїх копит. Правда, мій кінь підкований, але адже ви не звикли розрізняти сліди, і вам буде важко розібратися, тим більше що на сухій золі всі кінські сліди майже однакові.

— Що ж нам робити? — запитав плантатор з розпачем у голосі.

— Мені дуже жаль, містери Пойндекстер, але я не можу супроводжувати вас. Я повинен терміново доставити у форт важливе повідомлення. Якщо ви втратите мій слід, тримаєтеся так, щоб сонце було у вас праворуч, а ваші тіні падали ліворуч, під кутом біля п’ятнадцяти градусів до лінії руху. Миль п’ять рухайтеся прямо вперед. Потім ви побачите верхівку високого дерева — кипариса. Ви довідаєтеся його по червоному кольорі. Направляйтеся прямо до цього дерева. Воно стоїть на самому березі ріки, недалеко від броду.

Молодий вершник уже натягнув поводья й готовий був знову поскакати, але щось змусило його стримати коня.

Він побачив темні блискучі очі, що дивилися через фіранки карети, — у перший раз він побачив ці очі.

Власниця їх зникла в тіні, але було ще досить світле, щоб розглянути особа надзвичайної краси. Крім того, він помітив, що прекрасні очі спрямовані в його сторону й що вони дивляться на нього схвильовано, майже ніжно.

Мимоволі він відповів піднесеним поглядом, але, злякавшись, як би це не порахували зухвалістю, круто повернув коня й знову звернувся до плантатора, що тільки що подякував йому за люб’язність.

— Я не заслуговую подяки, — сказав незнайомець, — тому що залишаю вас напризволяще, але, до нещастя, я не маю у своєму розпорядженні вільний час.

Він подивився на годинники, начебто шкодуючи, що йому доведеться їхати одному.

— Ви дуже добрі, сери, — сказав Пойндекстер. — Я сподіваюся, що, дотримуючись ваших рад, ми не зіб’ємося зі шляхи. Сонце нам допоможе.

— Боюся, як би не змінилася погода. На півночі збираються хмари. Через годину вони можуть заслонити сонце… у всякому разі, це відбудеться раніше, ніж ви досягнете місця, звідки видний кипарис… Я не можу вас так залишити… Втім, — сказав він після мінути міркування, — я придумав: тримаєтеся сліду мого ласо!

Незнайомець зняв із сідельної луки згорнуту мотузку й, прикріпивши один кінець до кільця на сідлі, кинув іншої на землю. Потім, витонченим рухом піднявши капелюх, він чемно поклонився — майже убік карети, — пришпорив коня й знову поскакав по прерії.

Ласо, витягнувшись за конем ярдів на дванадцять, залишило на спопелілій поверхні прерії смугу, схожу на слід проползшей змії.

— Дивно дивних парубків! — сказав плантатор, дивлячись вслід вершникові, що зник у хмарі чорного пилу. — Мені варто було б запитати його ім’я.

— Дивно самовдоволених парубків, я б сказав, — промурмотав Колхаун, від якого не вислизнув погляд, кинутий незнайомцем убік карети, так само як і відповідний погляд кузини. — Що стосується його ім’я, то про нього, мабуть, і не коштувало запитувати. Напевно він назвав би вигадане. Техас переповнений такими франтами, які, потрапивши сюди, обзаводяться новими іменами, більше благозвучними, або ж міняють їх по яких — небудь інших причинах.

— Послухай, Кассий, — заперечив молодий Пойндекстер, — ти до нього несправедливий. Він, по — моєму, людина утворений, джентльмен, цілком гідний носити саме знатне ім’я.

— “Джентльмен”! Чорт візьми, навряд чи! Я ніколи не зустрічав джентльмена, що виряджався б у мексиканські ганчірки. Заставляюся, що це просто які — небудь пройдисвіти.

Під час цієї розмови прекрасні креолки виглянула з карети й з неприхованим інтересом проводжала очами вершника, що віддалявся.

чиНе цим варто пояснити уїдливий тон Колхауна?

— У чому справа, Лу? — запитав він майже пошепки, під’їжджаючи впритул до карети. — Ти, здається, дуже квапишся? Може бути, ти хочеш наздогнати цього нахабу? Ще не пізно — я дам тобі своїх коней.

Дівчина відкинулася назад, очевидно незадоволена не тільки словами, але й тоном кузена. Але вона не показала виду, що розсердилася, і не стала сперечатися — вона виразила своє невдоволення набагато більше образливим образом. Дзвінкий cмex був єдиною відповіддю, якою вона вдостоїли кузена.

— Ах так… Дивлячись на тебе, я так і подумав, що отут щось нечисто. У тебе був такий вид, немов ти зачарована цим чепуристим кур’єром. Він зачарував тебе, імовірно, своїми пишними вбраннями? Але знай, що це всього лише ворона в павиних пір’ях, і мені, вірно, ще прийде здерти їх з його й, бути може, зі шматком його власної шкіри.

— Як тобі не соромно. Кассий! Подумай, що ти говориш!

— Це тобі треба подумати про те, як ти поводишся, Лу. Удостоїти своєю увагою якогось бурлаку, ряженого блазня! Я не сумніваюся, що він простий листоноша, найнятий офіцерами форту.

— Листоноша, ти думаєш? ПРО, як би я хотіла одержувати любовні листи з рук такого письмоносца!

— Тоді поспіши й скажи йому про це. Мій кінь до твоїх послуг.

— Ха — Ха — Ха! Як же ти некмітливий! Якби я навіть і захотіла, жарту заради, наздогнати цих листонош прерії, то на твоїй ледачій шкапі мені це навряд чи вдалося б. Він так швидко мчиться на своєму гнідому, що, звичайно, вони обоє зникнуть із виду, перш ніж ти встигнеш перемінити для мене сідло. Про немає! Мені його не наздогнати, як би мені цього не хотілося.

— Дивися, щоб батько не почув тебе!

— Дивися, щоб він тебе не почув, — відповіла дівчина, заговоривши тепер уже серйозним тоном. — Хоча ти мій двоюрідний брат і батько вважає тебе верхи досконалості, я цього не вважаю, про немає! Я ніколи не приховувала этого від тебе — чи не так?

Колхаун тільки насупився у відповідь на це гірке для нього визнання.

— Ти мій двоюрідний брат — і тільки, — продовжувала дівчина строгим голосом, що різко відрізнявся від того жартівливого тону, яким вона почали бесіду. — Для мене ти більше ніхто, капітан Кассий Колхаун! І не намагайся, будь ласка, бути моїм порадником. Тільки з однією людиною я вважаю своїм обов’язком радитися, і тільки йому я дозволю дорікати себе. А тому прошу тебе, майстер Каш, утриматися від подібних моралей. Я нікому не стану звітувати у своїх думках, так само як і у вчинках, доти, поки не зустріну гідної людини. Але не тобі бути моїм обранцем!