povnij zmist u pogoni za meteorom vern zh 1 15 - Шкільний Всесвіт

ГЛАВА ПЕРША,у якій суддя Джон Прот, перш ніж повернутися у свій сад, выполняетодну із самих приємних обов’язків, пов’язаних з його должностьюнет ні найменших підстав приховувати від читачів, що місто, у якому починається ця дивна історія, розташований у Віргінії, у Сполучених Штатах Америки. Якщо читачі не заперечують, ми назвемо, це місто Уостоном і помістимо його в східному графстві на правом бережу Потомака. Нам представляється зайвим ще більше уточнювати координати цього міста, що даремно було б шукати навіть на кращих картах Сполучених Штатів.Ранком 12 березня того самого року, з якого починається наше оповідання, жителі міста, що проходили по Эксетер — Стрит, могли помітити відмінно одягненого вершника, що повільно роз’їжджало взад і вперед по вулиці, що круто спускалася по схилі, і зрештою зупинився на площі Конституції, розташованої в самому центрі міста.Вершник цей являв собою найчистіший тип янкі, тип, не позбавлений своєрідної добірності. Йому було на вид не більше тридцяти років. Вище середнього зросту, міцний і стрункий, він мав правильні риси особи. Його каштанові волосся були темніше бороди, гостра форма якої подовжувала особу, залишаючи відкритими ретельно виголені губи. Просторий плащ спускався нижче колін і позаду лягав на круп коня. Він настільки ж спритно, як і впевнено, справлявся зі своєю досить гарячим конем. Усе в його манері триматися говорило про енергію, рішучість і одночасно про те, що ця людина звикла діяти, випливаючи першому спонуканню. Він, мабуть, ніколи не знав коливань між виниклим бажанням і побоюванням, що властиво звичайно людям нерішучим. Уважний спостерігач помітив би, що випробовуване їм нетерпіння було погано приховано під маскою холодності.Чому цей вершник виявився в таку годину в місті, де він нікому не був відомий і де ніхто ніколи не бачив його?.. Чи перебував він у цьому місці проїздом або припускав зупинитися тут на якийсь час?.. В останньому випадку йому легко було б знайти готель, і труднощі полягали лише в тім, на якій з них зупинити свій вибір. У жоднім значному місті Сполучених Штатів або будь — якої іншої країни мандрівник не знайшло б більше привітного прийому, кращого обслуговування, кращого стола й більшого комфорту за помірну плату, чим в Уостоне. Просто непробачно, що на географічних картах не зазначене місцезнаходження міста, що володіє настільки важливими перевагами.Ні, незнайомець, очевидно, не збирався зупинитися в Уостоне, і підлесливим усмішкам власників готелів, цілком ймовірно, не призначено було зробити на нього вплив. Поглинений своїми думками, байдужний до навколишнього, він повільно випливав по шосе, що тяглося уздовж великої площі Конституції, розташованої в самому центрі міста, навіть і не підозрюючи, яке цікавість викликає його персона.І одному богові ведено, як сильно була порушена цей цікавість! З тої мінути як вершник здався на вулиці, хазяї й службовці готелів, коштуючи у дверей, не переставали обмінюватися зауваженнями начебто наступних: — Звідки він узявся? — Він під’їхав по Эксетер — Стрит. — З якої сторони? — Говорять, що з боку передмістя Уилкокс. — От уже добрих півгодини, як його кінь все кружляє по площі. — Він безумовно когось чекає! — Досить можливо. І навіть із нетерпінням! — Він увесь час поглядає убік Эксетер — Стрит! — Звідти, вірно, і повинен прибути той, кого він чекає. — Але хто саме? “Він” або “вона”? — Хе — Хе — Хе! Він, право ж, недурний. — Виходить, побачення? — Так… Але не таке, як ви думаєте. — А ви почім знаєте? — От уже третій раз, як цей незнайомець зупиняється біля під’їзду містера Джона Прота… — А тому що містер Джон Прот суддя… — Виходить, у цього пана якась судова справа… — И його супротивник запізнюється. — Ви праві. — Ну, нічого. Вони й оглянутися не встигнуть, як суддя Прот помирить їх. — Він людина вмілий. — И к тому ж дуже славний.Можливо, що така й була справді причина перебування в Уостоне невідомого вершника. Він дійсно кілька разів зупинявся в будинку містера Прота, хоча з коня не сходив. Він поглядав на двері, оглядав поглядом вікна, потім завмирав в, нерухомості, немов очікуючи, що хто — небудь з’явиться на порозі, поки кінь не починав нетерпляче рити копитами землю й не змушувала його рушити далі.Але от саме в ту мінуту, коли вершник знову зупинився в цього будинку, двері раптом широко розгорнули, і на ґанку здалася людина. — Містер Джон Прот, думаю? — вимовив приїжджий, побачивши цієї людини, і підняв капелюх. — Він самий, — відповів суддя. — У мене до вас просте питання, на який вам досить буде від
повісти “так” або “немає”… — Прошу вас, пан. — чи Не приїжджав сюди вже хто — небудь сьогодні ранком і чи не довідувався про містера Сэте Стенфорте? — Наскільки мені відомо — немає. — Дякую вам.Произнеся це й удруге піднявши капелюх, вершник, віддавши поводья, дрібної клуса рушив нагору по Эксетер — Стрит.Тепер — і на цьому зійшлися все — не могло вже бути сумніву в тім, що в цього незнайомця справа до містера Джонові Проту. З того, як він формулював своє питання, зовсім ясно випливало, що він сам і є Сэт Стенфорт і що він першим з’явився до місця домовленої зустрічі. Але вставав новий, не менш животрепетне питання: чи не минув уже домовлену годину й чи не покине невідомий вершник місто для того, щоб більше сюди не вертатися.Якщо згадати, що все це відбувалося в Америці, інакше кажучи, серед людей, які своєю пристрастю заставлятися по всякому приводі прославилися на все світло, то легко догадатися, що жителі Уостона негайно прийнялися битися об заклад, чи остаточно приїжджий покинув місто, або ж він ще повернеться. Деякі ставки досягали напівдолара, інші — обмежувалися всього п’ятьома або шістьома центами, але всі ці суми, дивлячись по результаті подій, повинні були бути сплачені що програли й потрапити в кишені що виграли, причому й ті й інші були люди цілком солідні й поважні.Що стосується судді Джона Прота, те він тільки подивився вслід приїжджому, котрий направив свого коня убік передмістя Уилкокс. Містер Джон Прот був філософом і мудрим суддею, у якого за плечима було добрих піввіку мудрості й життєвої філософії, хоча йому всього — те було від роду п’ятдесят років, із чого можна укласти, що він з’явився на світло вже будучи філософом і мудрецем. Додайте до цього, що, залишившись холостяком (безсумнівний доказ його розуму й мудрості), він прожив життя, не затьмарену ніякими турботами, що значною мірою сприяє философическому складу розуму. Він народився в Уостоне, навіть у молодості рідко залишав своє рідне місто й за скромність і безкорисливість користувався любов’ю й повагою своїх співгромадян.Суддя Джон Прот керувався вірним чуттям, був поблажливий до слабостей, а часом і до провин людей. Улагоджувати справи, мирити між собою супротивників, що з’являлися перед його скромним суддівським столом, згладжувати гострі кути, зм’якшувати конфлікти, властивому навіть самому доконаному соціальному ладу, — от у чому він бачив своє завдання.Джон Прот був людиною досить забезпеченим. Суддівські обов’язки він виконував випливаючи своєї схильності й не прагнув до більше високих посад. Він дорожив спокоєм, і своїм і чужим. На людей дивився як на сусідів у житті, з якими жити треба в злагоді й спокої. Він рано вставав і рано лягав. Якщо він читав деякі книги улюблених авторів, як європейських, так і американських, то відносно газет обмежувався благопристойної “Уостон ньюс”, де оголошення займали більше місця, чим політика. Щодня — годинна або двогодинна прогулянка, під час якої йому безупинно доводилося у відповідь на уклони знімати капелюх, що змушувало його кожні три місяці обзаводитися новим головним убором. Не вважаючи цих прогулянок, увесь час, вільне від виконання суддівських обов’язків, він проводив у своєму затишному й тихому будинку або ж займався доглядом за квітами, і квіти ці винагороджували його за турботи, радуючи око свіжістю фарб і оп’яняючим ароматом.Цілком імовірно, що суддя Джон Прот, портрет якого накиданий нами в цих скупих рисах, не був особливо стурбований питанням, заданим йому незнайомцем. Якби приїжджий, замість того щоб звернутися до судді, спробував розпитати його стару служницю Кэт, те, досить імовірно, Кэт побажала б одержати більше докладні відомості, наприклад, довідатися, хто такий Сэт Стенфорт і що варто відповісти, якщо про нього будуть опитувати. І, зрозуміло, поважна Кэт порахувала б потрібним довідатися, чи припускає приїжджий заглянути сьогодні ще раз до пана судді, чи ні, і якщо так, те коли саме — ранком або після обіду?Що стосується містера Джона Прота, те він порахував би таку цікавість і нескромність непрощенними, хоча, втім, ці недоліки можна було простити його служниці через її приналежність до жіновий статі. Ні, містер Джон Прот навіть і не помітив, що поява, перебування, а потім від’їзд незнайомця привернули увагу всіх роззяв, тих, що зібралися на площі. Закривши двері, він знову зайнявся поливанням троянд, ірисів, герані й резеди у своєму саду.Цікаві, однак, не пішли його прикладу й залишилися на своїх спостережливих постах.Вершник тим часом доїхав до самого кінця Эксете