povnij zmist tureckij gambit akunin b 1 3 - Шкільний Всесвіт

Глава перша,

у якій передова жінка попадає в безвихідну ситуацію

«Ревю паризьен» (Париж),

14(2) липня 1877 р.

«Наш кореспондент, от уже другий тиждень находящийся при російській Дунайській армії, повідомляє, що вчорашнім наказом від 1 липня (13 липня по європейському стилі) імператор Олександр дякує своїм переможним військам, що успішно форсували Дунай і вторгшиеся в межі Османської держави. У Найвищому наказі сказано, що ворог повністю зломлений і не далі як через два тижні над Святою Софією в Константинополі буде встановлений православний хрест. Наступаюча армія майже не зустрічає опори, якщо не вважати комариних укусів, які наносять по російських комунікаціях летучі загони так званих башибузуків („бешеных голів“) — напіврозбійників напівпартизан, відомих своєю дикою вдачею й кровожерливою лютістю».

Жінка є тварину квол і ненадійна, сказав Блаженний Августин. Прав мракобіс і жінконенависник, тисячу разів прав. У всякому разі, у відношенні однієї особи по ім’ю Варвара Суворова.

Починалося, як весела пригода, а закінчилося геть чим. Так дурці й треба. Мама завжди повторювала, що Варячи рано або пізно дограється, от вона й догралася.

А батько, великої мудрості й ангельського терпіння людина, під час чергового бурхливого пояснення поділила життєвий шлях дочки на три періоди: чортеня в спідниці; Боже покарання; недоумкувата нігілістка. До сьогоднішнього дня Варячи такою дефініцією пишалася й говорила, що зупинятися на досягнутому не збирається, але самовпевненість зіграла з нею злий жарт.

И навіщо тільки вона погодилася зробити зупинку в корчмі, або як у них отут називається це мерзенне кубло? Візник, підлий злодій Митко, почав нити: «Так занапуваємо конете, так занапуваємо конете». От і напоїли коней. Господи, що ж тепер робити те…

Варячи сиділа в куті темного, запльованого сараю, за неструганим дощатим столом і смертельно боялася. Такий тужливий, безнадійний жах вона випробувала тільки один раз, у шестирічному віці, коли розколола улюблену бабусину чашку й сховалася під диван, очікуючи неминучої кари.

Помолиться б, але передові жінки не моляться. А ситуація тим часом виглядала зовсім безвихідної. Виходить, так. Відрізок шляху Петербург — Букарешт був переборений швидко й навіть із комфортом, швидкий поїзд (два класних вагони й десять платформ зі знаряддями) домчав Варю до столиці румунського князівства в три дні. Із за карих очей стриженої панянки, що курила цигарки й принципово не дозволяла цілувати руку, офіцери й військові чиновники, що випливали до театру бойових дій, ледве не з один одного. На кожній зупинці Варі несли букети й козуби з полуницею. Букети вона викидала у вікно, тому що вульгарність, від полуниці теж незабаром довелося відмовитися, тому що пішла червона висипка. Поїздка вийшла веселої й приємної, хоча в розумовому й ідейному відношенні всі кавалери, зрозуміло, були совершеннейшими інфузоріями. Один корнет, щоправда, читав Ламартина й навіть чув про Шопенгауэра, він і доглядав тонше, ніж інші, але Варячи по товарищески пояснила йому, що їде до нареченого, і після цього корнет поводився бездоганно. А собою був дуже навіть недурний, на Лермонтова схожий. Так бог з ним, з корнетом.

Другий етап подорожі теж пройшов без сучка без задирки. Від Букарешта до Турну Мегуреле ходив диліжанс. Довелося потрястися й поглотать пилу, але зате тепер до мети було рукою подати — по слухах, головна квартира Дунайської армії розташовувалася на тім бережу ріки, у Царевицах.

Тепер стояло здійснити останню, саму відповідальну частину Плану, розробленого ще в Петербурзі (Варячи так про себе й називала — План, з великої букви). Учора ввечері, під покривом темряви, вона переправилася на човні через Дунай ледве вище Зимницы, де тому два тижні героїчна 14 я дивізія генерала Драгомирова форсувала непереборну водну перешкоду. Звідси починалася турецька територія, зона бойових дій, і запросто можна було попастися. По дорогах нишпорили козачі роз’їзди, ледве зазіваєшся — і пиши пропало, за дві секунди відправлять назад у Букарешт. Але Варячи, дівчина спритна, це передбачала й вжила заходів.

У болгарському селі, розташованої на південному березі Дунаю, дуже до речі виявився постоялий двір. Далі — краще: хазяїн розумів по русски й обіцяв усього за п’ять рублів дати надійного водача, провідника. Варячи купила широкі штани начебто шальвар, сорочку, чоботи, куртку без рукавів і дурну сукняну шапку, переодяглася й разом перетворилася з європейської панянки в худенького болгарського підлітка. Такий ні в якого роз’їзду підозр не викличе. Дорогу навмисно замовила кружну, в обхід маршових колон, щоб потрапити в Царевицы не з півночі, а з півдня. Там, у головній армійській квартирі, перебував Петя Яблоков, Варин… властиво, не зовсім зрозуміло хто. Наречений? Товариш? Чоловік? Скажемо так: колишній чоловік і майбутній наречений. Ну й, природно, товариш.

Виїхали ще затемна на скрипливої, тряскою каруце. Водач, сивоусий мовчазний Митко, без кінця тютюн, що жував, і довгим бурим струменем, що спльовував на дорогу, (Варю щораз пересмикувало), спочатку наспівував що те екзотично балканське, потім замовк і міцно задумався — тепер те зрозуміло про що.

Міг і вбити, здригнувшись, подумала Варячи. Або що нибудь гірше. І дуже просто — хто отут розбиратися стане. Подумали б на цих, як їх, башибузуків.

Але й без убивства вийшло кепсько. Зрадник Митко завів супутницю в корчму, найбільше схожу на розбійницьке кубло, посадив за стіл, велів подати сиру й глечик вина, а сам повернув до дверей, показавши, мол, зараз прийду. Варячи метнулася за ним, не бажаючи залишатися в цьому брудному, темному й смердючому вертепі, але Митко сказав, що йому необхідно відлучитися, ну, загалом, по фізіологічній потребі. Коли Варячи не зрозуміла, пояснив жестом, і вона, зніяковівши, повернулася на місце.

Фізіологічна потреба затяглася довше всіх мислимих меж. Варячи небагато поїла солоного несмачного сиру, пригубила кислого вина, а потім, не витримавши уваги, що почали проявляти до її персони моторошнуваті відвідувачі питного закладу, вийшла у двір.

Вийшла й обмерла.

Каруцы й сліду нема. А в ній — валіза з речами. У валізі дорожня аптечка. В аптечці, між корпією й бинтами, паспорт і всі всі гроші.

Варячи хотіла вибігти на дорогу, але отут з корчми вискочив хазяїн, у червоній сорочці, з багряним носом, з бородавками на щоці, сердито закричав, показав: спочатку плати, потім іди. Варячи повернулася, тому що злякалася хазяїна, а платити було нема чим. Тихо села в кут і спробувала поставитися до случившемуся як до пригоди. Не вийшло.

У корчмі не було ні однієї жінки. Брудні, горлаті селяни поводилися зовсім не так, як російські мужики — ті смирні й, поки не вп’ються, переговорюються напівголосно, а ці голосно репетували, пили кружками червоне вино й постійно заливалися хижим (як здалося Варі) реготом. За далеким довгим столом грали в кості й після кожного кидка галасливо галасували. Раз засварилися голосніше звичайного, і одного, маленького, сильно п’яного вдарили глиняним кухлем по голові. Так він і валявся під столом, ніхто навіть не підійшов.

Хазяїн кивнув головою на Варю й смачно сказав що те такими, отчого за сусідніми столами заоберталися й недобро загоготали. Варячи поежилась і насунула шапку на очі. Більше в корчмі ніхто в шапці не сидів. Але зняти не можна, волосся рассыпятся. Не такі вуж вони довгі — як і покладене сучасній жінці, Варячи стриглася коротко, — але все — таки відразу видадуть приналежність до слабкої підлоги. Бридкими, вигаданими чоловіками позначення — «слабка підлога». Але, на жаль, правильне.

Тепер на Варю витріщалися з усіх боків, і погляди були клейкі, негарні. Тільки гравцям у кості було не до її, так через стіл, ближче до стійки, сидів спиною який те понурий, уткнувшись носом у кухоль із вином. Видні були тільки стрижені чорні волосся так сивуваті скроні.

Варі стало дуже страшно. Не разнюнивайся, сказала вона собі. Ти доросла, сильна жінка, а не серпанкова панянка. Треба сказати, що російська, що до нареченого в армію. Ми — визволителі Болгарії, нам отут всі ради. По болгарски говорити просто, треба тільки до всього додавати «та». Російська армията. Невестата. Невестата на російський солдат. Що нибудь у цьому роді.

Вона обернулася до вікна — а раптом Митко з’явиться? Раптом водив коней на водопій і тепер вертається? Але ні Митко, ні каруцы на курній вулиці не було, зате Варячи побачила таке, на що раніше не звернула уваги. Над будинками стирчав невисокий облуплений мінарет. Ой! Невже село мусульманська? Але адже болгаре — християни, православні, все це знають. Знову ж, вино п’ють, а мусульманам Коран забороняє. Але якщо село християнська, тоді в якому змісті мінарет? А якщо мусульманська, то за кого вони — за наших або за турків? Навряд чи зa наших. Виходило, що «армията» не допоможе.

Що ж робити те, Господи?

У чотирнадцять років на уроці Закону Божия Вареньке Суворовой спала на думку незаперечна у своїй очевидності думка — як тільки раніше ніхто не догадався. Якщо Бог створив Адама спочатку, а Еву потім, то це свідчить зовсім не про те, що чоловіка головніше, а про те, що жінки совершенней. Чоловік — пробний зразок людини, ескіз, у той час як жінка — остаточно затверджений варіант, виправлений і доповнений. Адже це ясніше ясного! Але все цікаве, теперішнє життя чому те належить чоловікам, а жінки тільки родять і вишивають, родять і вишивають. Чому така несправедливість? Тому що чоловіка сильніше. Виходить, треба бути сильної.

И Варенька вирішила, що буде жити інакше. От в Американських Штатах уже є й перша жінка лікар Мері Джейкоби, і перша жінка священик Антуанетта Блеквелл, а в Росії все відсталість і домострой. Але нічого, дайте строк.

По закінченні гімназії Варячи, подібно Американським Штатам, провела переможну війну за незалежність (м’якотілий виявився папенька, адвокат Суворов) і надійшла на акушерські курси, тим самим перетворившись із «Божого покарання» в «недоумкувату нігілістку».

З курсами не зложилося. Теоретичну частину Варенька здолала без праці, хоча багато чого в процесі створення людської істоти здалося їй дивним і неймовірним, але коли довелось бути присутнім на теперішніх родах, відбувся конфуз. Не витримавши истошных криків породіллі й жахливого виду сплюсненої дитячої голівки, що лізла зі знівеченої, закривавленої плоті, Варячи ганебно бухнулася в непритомність, і після цього залишалося тільки піти на телеграфні курси. Стати однієї з перших російських телеграфісток спочатку було лестно — про Варю навіть написали в «Петербурзьких відомостях» (номер від 28 листопада 1875 року, стаття «Давно пора»), однак служба виявилася нестерпно нудної й без яких або видів на майбутнє.

И Варячи, до полегшення батьків, виїхала в тамбовський маєток — але не ледарювати, а вчити й виховувати селянських дітей. Там, у новенької, що пахне сосновими ошурками школі й познайомилася вона з петербурзьким студентам Петей Яблоковым. Петя викладав арифметику, географію й основи природничих наук, Варячи — всі інші дисципліни. Незабаром до селян дійшло, що ні плати, ні інших яких задоволень від ходіння в школу не буде, і дітей розібрали по будинках (нема чого байдикувати, працювати треба), але на той час у Вари й Пети вже виник проект подальшого життя — вільної, сучасної, побудованої на взаємоповазі й розумному розподілі обов’язків.

Із принизливою залежністю від батьківських подачок було покінчено. На Виборзькій зняли квартиру — з мишами, але зате в три кімнати. Щоб жити, як Віра Павлівна з Лопуховим: у кожного своя територія, а третя кімната — для спільних бесід і прийому гостей. Хазяям назвалися чоловіком і дружиною, але сожительствовали винятково по товарищески: увечері читали, пили чай і розмовляли в загальній вітальні, потім бажали один одному спокійної ночі й розходилися по своїх кімнатах. Так прожили майже рік, і славно прожили, от уже воістину душу в душу, без вульгарності й бруду. Петя ходив в університет і давав уроки, а Варячи вивчилася на стенографістку й заробляла до ста рублів на місяць. Вела протоколи в суді, записувала мемуари генерала, що вижив з розуму, підкорювача Варшави, а потім за рекомендацією друзів потрапила стенографувати роман до Великого Письменника (обійдемося без імен, тому що закінчилося некрасиво). До Великого Письменника Варячи ставилася із благоговінням і брати плату рішуче відмовилася, тому що й так почитала за щастя, однак володар дум зрозумів її відмову перекручено. Він був жахливо старий, на шостому десятці, обтяжений більшим сімейством і до того ж зовсім некрасивий. Зате говорив красномовно й переконливо, не посперечаєшся: дійсно, безвинність — смішний забобон, буржуазна мораль огидна, а в людському єстві немає нічого соромітного. Варячи слухала, потім подовгу, годинниками радилася з Петрушей, як бути. Петруша погоджувався, що цнотливість і святенництво — окови, нав’язані жінці, але вступати з Великим Письменником у фізіологічні відносини рішуче не радив.

Гарячився, доводив, що не такий вуж він великий, хоч і з колишніми заслугами, що багато передових людей уважають його реакціонером. Закінчилося, як уже була сказана вище, некрасиво. Один раз Великий Письменник, обірвавши диктування неймовірної по силі фрази (Варячи записувала зі слізьми на очах), галасливо задихав, зачмихав носом, ніяково обхопив русяву стенографістку за плечі й потяг до дивана. Який той час вона терпіла його незрозумілі нашептывания й дотику пальців, що трясуться, які зовсім заплуталися в гачках і ґудзичках, потім раптом чітко зрозуміла — навіть не зрозуміла, а відчула: все це неправильно й трапитися ніяк не може. Відіпхнула Великого Письменника, вибігла геть і більше не верталася.

Ця історія погано подіяла на Петю. Був березень, весна почалася рано, від Неви пахнуло простором і льодоходом, і Петя поставив ультиматум: так більше тривати не може, вони створені друг для друга, їхні відносини перевірені часом. Обоє живі люди, і нема чого обманювати закони природи. Він, звичайно, погодиться на тілесну любов і без вінця, але краще одружитися по сьогоденню, тому що це позбавить від багатьох складностей. І як те так спритно повернув, що далі дискутувалося лише одне — у якому шлюбі жити — цивільному або церковному. Суперечки тривали до квітня, а у квітні почалася довгоочікувана війна за звільнення слов’янських братів, і Петя Яблоков як чимала людина відправилася волонтером. Перед від’їздом Варячи пообіцяла йому дві речі: що незабаром дасть остаточна відповідь і що воювати вони будуть неодмінно разом — вуж вона що нибудь придумає.

И придумала. Не відразу, але придумала. Улаштуватися сестрою в тимчасово військовий госпіталь або в похідний лазарет не вдалося — незакінчені акушерські курси Варі не зарахували. Жінок телеграфісток у діючу армію не брали. Варячи зовсім було вдалася у відчай, але отут з Румунії прийшов лист: Петя скаржився, що в піхоту його не пустили через плоскостопість, а залишили при штабі головнокомандуючого, великого князя Миколи Миколайовича, тому що вольноопределяющийся Яблоков — математик, а в армії запекло не вистачає шифрувальників.

Ну вуж прибудуватися на яку нибудь Службу при головній квартирі або, у найгіршому разі, просто загубитися в тиловій штовханині буде неважко, вирішила Варячи й негайно склала План, що на перших двох етапах був чудо як гарне, а на третьому завершився катастрофою. Тим часом наближалася розв’язка. Багровоносый хазяїн буркнув що те загрозливе й, витираючи руки сірим рушником, вразвалочку направився до Варі, дуже схожий у своїй червоній сорочці на підходящого до плахи ката. Стало сухо в роті й злегка занудило. Може, прикинути глухонімий? Тобто глухонімим.

Понурий, що сидів спиною, неспішно піднявся, підійшов до Вариного стола й мовчачи сіл навпроти. Вона побачила бліде й, незважаючи на сивуваті скроні, дуже молоде, майже хлоп’яча особа з холодними блакитними очами, тонкими вусиками, неусмішливим ротом. Дивне була особа, зовсім не таке, як в інших селян, хоча одягнено незнайомця був так само, як вони — хіба що куртка поновей так сорочка почище.

На хазяїна, що підійшов, блакитноокий навіть не оглянувся, тільки зневажливо махнув, і грізний кат негайно ретирувався за стійку. Але спокійніше від цього Варі не стало. Навпаки, от зараз найстрашніше й почнеться.

Вона наморщила чоло, приготувавшись почути чуже мовлення. Краще не говорити, а кивати й мотати головою. Тільки б не забути — у болгар всі навпаки: коли киваєш, це значить «ні», коли качаєш головою, це значить «так».

Але блакитноокий ні про що запитувати не став. Удрученно зітхнув і, злегка заїкаючись, сказав на чистому російському:

— Эх, м мадемуазель, краще чекали б нареченого будинку. Отут вам не роман Майн Рида. Кепсько могло з закінчитися.

Глава друга,

у якій з’являється багато цікавих чоловіків

«Росіянин інвалід» (Санкт Петербург),

2(14) липня 1877 р.

«… Після висновку перемир’я між Портою й Сербією багато патріотів слов’янської справи, доблесні витязі землі росіянці, що служили добровольцями під водійством хороброго генерала Черняева, кинулися на заклик Пануючи Визволителя й, ризикуючи життям, пробираються через дикі гори й темні ліси на болгарську землю, щоб возз’єднатися із православним воїнством і завершити долгожданною победою свій святий ратний подвиг».

До Вари зміст сказаного дійшов не відразу. По інерції вона спочатку кивнула, потім покачала головою й лише після цього остовпіло роззявила рот.

— Не дивуйтеся, — нудним голосом промовив дивний селянин. — Те, що ви д дівиця, видно відразу — геть у вас пасмо з під шапки вилізла. Це раз. (Варячи злодійкувато підібрала зрадницький локон.) Те, що ви російська, теж очевидно: підійнятий ніс, великоросійський малюнок вилиць, русяві волосся, і г головне — відсутність засмаги. Це два. Щодо нареченого теж просто: п пробираєтеся тайкома — стало бути, по приватному інтересі. А який у дівиці вашого віку може бути приватний інтерес у діючій армії? Тільки романтичний. Це три. Т тепер чотири: ті вусані, що привів вас сюди, а потім зник, — ваш провідник? І гроші, звичайно, були заховані серед речей? Г нерозумно. Все важливе потрібно тримати п при собі. Вас як кличуть?

— Суворова Варячи. Варвара Андріївна, — злякано прошептала Варячи. — Ви хто? Ви звідки?

— Эраст Петрович Фандорин. Сербський волонтер. Вертаюся з т турецького полону.

Слава богові, а те вуж Варячи вирішила, не чи галюцинація. Сербський волонтер! З турецького полону! Вона шанобливо глянула на сиві скроні й, не удержавшись, запитала, так ще пальцем неделікатно показала:

— Це вас там мучили, так? Я читала про жахи турецького полону. І заїкуватість, напевно, теж від цього. Эраст Петрович Фандорин насупився, відповів неохоче:

— Ніхто мене не мучив. З ранку до вечора п напували кофеем і розмовляли винятково по французски. Жив на положенні гостюючи у видинского до каймакама.

— У кого? — не зрозуміла Варячи.

— Видин — це місто на румунській границі. А каймакам — губернатор. Що ж д до заїкуватості, той цей наслідок давньої контузії.

— Бігли, так? — із заздрістю запитала вона. — Пробираєтеся в діючу армію, щоб повоевать?

— Немає. Повоевал предосить.

Мабуть, на особі Вари відбилося крайнє здивування. У всякому разі, волонтер порахував потрібним додати:

— Війна, Варвара Андріївна, — жахлива гидота. На ній не б буває ні правих, ні винуватих. А гарні й погані є по обидва боки. Тільки гарних звичайно вбивають п першими.

— Навіщо ж ви тоді відправилися добровольцем у Сербію? — запально запитала вона. — Адже вас ніхто не гнав?

— З егоїстичних міркувань. Був хворий, мав потребу в лікуванні.

Варячи зачудувалася:

— Хіба на війні лікують?

— Так. Вид чужого б болю дозволяє легше переносити свою. Я потрапив на фронт за два тижні до розгрому армії Черняева. А потім ще вдосталь набродився по горах, настрілявся. Слава богові, до здається, ні в кого не потрапив.

Не те интересничает, не те просто цинік, з деяким роздратуванням подумала Варячи й уїдливо помітила:

— Ну й сиділи б у свого макама до кінця війни. Навіщо було бігти?

— Я не біг. Юсуф паша мене відпустив.

— А що ж вас у Болгарію понесло?

— Є справа, — коротко відповів Фандорин. — Ви, із властиво, куди направлялися?

— У Царевицы, у штаб головнокомандуючого. А ви?

— У Белу. По слухах, там ставка його у величностей. — Волонтер помовчав, невдоволено поворухнув тонкими бровами, зітхнув. — Але можна й до головнокомандуючого.

— Правда? — зраділа Варячи. — Ой, давайте разом, а? Я просто не знаю, що б робила, якщо б вас не зустріла.

— П дрібниці. Веліли б хазяїнові відвезти вас у розташування найближчої російської частини, та й справа з кінцем.

— Веліла б? Хазяїнові корчми? — боязко запитала Варячи.

— Це не корчма, а механа.

— Пускай механа. Але село адже мусульманська?

— Мусульманська.

— Так вони видали б мене туркам!

— Не хочу вас кривдити, Варвара Андріївна, але для турків ви не представляєте ні найменшого інтересу, а от від вашого нареченого хазяїнові неодмінно б була б нагорода.

— Я вуж краще з вами, — заблагала Варячи. — Ну будь ласка!

— У мене одна шкапа, причому напівдохла. На таку вдвох не сядеш. Д грошей три куруша. За вино й сир розплатитися вистачить, але не більше… Потрібна ще кінь або хоча б осів. А це щонайменше сотня.

Варин новий знайомий замовчав і, що те прикидаючи, оглянувся на гравців у кості. Знову важко зітхнув.

— Посидите отут. Я зараз.

Він повільно підійшов до граючої, мінут п’ять стояв біля стола, спостерігаючи. Потім сказав що те таке (Варячи не чула), від чого все разом перестали кидати кості й обернулися до нього. Фандорин показав на Варю, і вона заерзала на лаві під спрямованими на неї поглядами. Потім гримнув дружний регіт — явно непристойний і для Вари образливий, але Фандорин і не подумав заступитися за честь дами. Замість цього він потис руку якому те вусатому товстунові й сів на лаву. Інші далечіні йому місце, а навколо стола відразу ж зібралася купка цікавих.

Отже, волонтер, здається, затіяв гру. Але на які гроші? На три куруша? Довго ж йому доведеться грати, щоб виграти кінь. Варячи затурбувалася, зміркувавши, що довірилася людині, якого зовсім не знає. Виглядає дивно, дивно говорить, дивно надходить… З іншого боку, хіба в неї є вибір?

У юрбі зевак зашуміли — це кинув кості товстун. Потім розсипчасто застукало ще раз, і стіни здригнулися від дружного крику.

— Д дванадесет, — спокійно оголосив Фандорин і встав. — Де магарето?

Товстун теж підхопився, схопив волонтера за рукав і швидко заговорив що те, запекло обдимаючи ока.

Він усе повторював:

— Оште ветнаж, оште ветнаж!

Фандорин вислухав і рішуче кивнув, але проигравшего його лагідність чому те не влаштувала. Він закричав голосніше колишнього, замахав руками. Фандорин знову кивнув, ще решительней, і отут Варячи згадала про болгарський парадокс: коли киваєш, це значить «ні».

Тоді невдаха намірився перейти від слів до дій — він широко розмахнувся, і зеваки шарахнулися в сторони, однак Эраст Петрович не шелохнулся, лише його права рука як би ненароком пірнула в кишеню. Жест був майже непримітний, але на товстуна подіяв магічно. Він разом знітився, схлипнув і буркнув що те жалюгідне. Цього разу Фандорич помотав головою, кинув оказавшемуся відразу хазяїнові пари монет і направився до виходу. На Варю він, навіть не глянув, але вона в запрошенні не бідувала — зірвалася з місця й моментально виявилася поруч зі своїм рятівником.

— Другий від до краю, — зосереджено прищулився Эраст Петрович, зупиняючись на ґанку.

Варячи простежила за напрямком його погляду й побачила в конов’язі целую шеренгу коней, ослів і мулів, мирно хрупавших сіно.

— Геть він, ваш б буцефал, — показав волонтер на бурого ишачка. — Непоказний, зате падати невисоко.

— Ви його що, виграли? — зміркувала Варячи.

Фандорин мовчачи кивнув, відв’язуючи худу сиву кобилу.

Він допоміг супутниці сісти в дерев’яне сідло, досить спритно заплигнув на свою сивку, і вони виїхали на сільську вулицю, яскраво освітлену полуденним сонцем.

— Далеко до Царевиц? — запитала Варячи, трясучись у такт дрібним шажкам свого мохнатоухого транспортного засобу.

— Якщо не з заплутаємо, до ночі доберемося, — велично відповів зверху вершник.

Зовсім отуречився в полоні, сердито подумала Варячи. Міг би даму на коня посадити. Типово чоловічий нарциссизм. Павич! Селезень! Тільки б перед сіркою уточкой покрасоваться. І так бог знає на кого схожа, а отут ще зображуй Санчо Пансу при Лицарі Сумного Образа.

— А що у вас у кишені? — згадала вона. — Пістолет, так?

Фандорин зачудувався:

— У якій кишені? Ах, у до кишені. На жаль, нічого.

— Ну, а раптом він не злякався б?

— З тим, хто не злякався б, я б не сіл грати.

— Але як же ви змогли виграти осла з одного разу? — полюбопытствовала Варячи. — Невже та людина поставила осла проти трьох курушей?

— Ні, кінцева.

— На що ж ви грали?

— На вас, — незворушно відповів Фандорин. — Дівчина проти осла — це вигідна ставка. Ви вуж п простите великодушно, Варвара Андріївна, але іншого виходу не було.

— Простити?! — Варячи так гойднулася в сідлі, що ледь не з’їхала на сторону. — А якби ви програли?!

— У мене, Варвара Андріївна, є одну дивну властивість. Я т терпіти не можу азартних ігор, але коли доводиться грати, незмінно виграю. Les caprices de la f fortune. Я й волю у видинского ори в нарди виграв.

Варячи не знала, що сказати на цю легковажну заяву, і вирішила смертельно образитися. Тому далі їхали мовчачи.

Варварське сідло, знаряддя катування, доставляло Варі масу незручностей, але вона терпіла, час від часу міняючи центр ваги.

— Жорстко? — запитав Фандорин. — Хочете п підкласти мою куртку?

Варячи не відповіла, тому що, у перших, речення здалося їй не цілком пристойним, а в других, із принципу.

Дорога довго петляла меж невисоких лісистих пагорбів, потім спустилася на рівнину. За увесь час подорожанам ніхто не зустрівся, і це починало тривожити. Варячи кілька разів скоса взглядывала на Фандорина, але той, опецьок, зберігав цілковиту незворушність і більше вступати в розмову не намагався.

Однак добре ж вона буде виглядати, з’явившись у Царевицы в такому вбранні. Ну, Пете, покладемо, однаково, йому хоч у мішковину нарядися — не помітить, але адже там штаб, ціле суспільство. Заявишся отаким опудалом… Варячи зірвала шапку, провела рукою по волоссях і зовсім розбудувалася. Волосся й так були не дуже — того тьмяного, мишачого відтінку, що називають русявим, так ще від маскараду поплуталися, зависли патлами. Останній раз вимиті третього дня, у Букареште. Ні, краще вуж у шапці. Зате вбрання болгарського селянина зовсім непоганий — практичний і по своєму ефектний. Шальвары чим те нагадують знамениті «блумеры», у яких ніколи ходили англійські суфражистки, борючись із безглуздими й принизливими панталонами й нижніми спідницями. Якщо б перехопити по талії широким червоним поясом, як в «Викраденні із сералю» (минулою осінню слухали з Петей у Мариинке), було б навіть мальовничо.

Раптово міркування Варвари Андріївни були перервані самим безцеремонним образом. Нахилившись, волонтер схопив ішака на вуздечку, дурна тварина різка зупинилося, і Варячи ледве не перелетіла через ушастую голову.

— Ви що, з розуму зійшли?!

— Тепер що б не трапилося, мовчите, — неголосно й дуже серйозно сказав Фандорин, дивлячись куди те вперед.

Варячи підняла голову й побачила, що назустріч, обкутаний хмарою пилу, безформною юрбою рухається загін вершників — мабуть, чоловік двадцять. Видно були волохаті шапки, сонячні зірочки яскраво спалахували на газырях, збруї, зброї. Один з кіннотників їхав спереду, і Варячи розглянула зелений шматок, обмотаний навколо папахи.

— Це хто, башибузуки? — лунко запитала Варячи, і голос її мерзнув. — Що ж тепер буде? Ми пропали? Вони нас уб’ють?

— Якщо будете мовчати, навряд чи, — як те не дуже впевнено відповів Фандорин. — Ваша несподівана говіркість недоречно.

Він зовсім перестав заїкатися, і від цього Варі зробилося зовсім не по собі.

Эраст Петрович знову взяв осла на вуздечку, від’їхав на узбіччя й, насунувши Варі шапку на самі очі, шепнув:

— Дивитеся під ноги й ні звук.

Але вона не удержалася — кинула исподлобья погляд на знаменитих шибеників, про які другий рік писали всі газети.

Той, що їхав спереду (напевно, бек), був з рудою бородою, у драному й брудному бешметі, але зі срібною зброєю. Він проїхав мимо, навіть не глянувши на жалюгідних селян. Зате його банда трималася попроще. Трохи кінних зупинилися біля Вари й Фандорина, гортанно про що те переговорюючись. Фізіономії в башибузуків були такі, що Варварі Андріївні схотілося замружитися — вона й не підозрювала, що в людей можуть бути подібні личини. Раптово серед цих кошмарних пик вона побачила саме що ні на є звичайну людську особу. Воно було блідим, із заплилим від синця оком, але зате друге око, карої й повний смертельної туги, дивився прямо на неї.

Серед розбійників задом наперед сидів у сідлі російський офіцер у курному, розідраному мундирі. Руки його були скручені за спиною, на шиї чому те висіли порожні піхви від шашки, а в куті рота запеклася кров. Варячи закусила губу, щоб не скрикнути, і, не витримавши безнадійності, що читалася в погляді полоненого, опустила ока. Але лемент, а точніше, істеричний схлип, усе таки вирвався з її пересохлі від страху горла — в одного з бандитів до луки сідла була приторочена світловолоса людська голова з довгими вусами. Фандорин міцно стис Варі лікоть і коротко сказав що те по турецки — вона розібрала слова «Юсуф паша» і «каймакам», але на розбійників це не подіяло. Один, з гострою бородою й величезним кривим носом, задер фандоринской кобилі верхню губу, оголивши довгі гнилі зуби. Зневажливо сплюнув і сказав що те, від чого інші засміялися. Потім хльоснув шкапу нагайкою по крупі, і та злякано метнулася убік, відразу перейшовши на нерівну рись. Варячи вдарила осла каблуками в роздуті боки й затрусила слідом, боячись повірити, що небезпека минула. Всі так і плило навколо, кошмарна голова зі стражденно закритими очами й запеченою кров’ю в кутах рота не давала Варі спокою. Шибеники — це ті, хто ріжуть голів, вертілася в голові безглузда, напівнепритомна фраза.

— Будь ласка, без непритомності, — тихо сказав Фандорин. — Вони можуть повернутися.

И адже накаркав. Мінуту через позаду пролунав стукіт, що наближається, копит.

Эраст Петрович оглянувся й шепнув:

— Не обертайтеся, ввперед.