povnij zmist ta storona de viter krapivin u p chast 1 - Шкільний Всесвіт

Маленька повість

ЧЕКАЙТЕ “МАГЕЛЛАН”

Хто бував у Консате, повинен пам’ятати вузькі й круті сходи, вирізану в берегових скелях. Сходи починаються в площадки з колонадою й ведуть до моря. Вну її відокремлює від води тільки вузька смужка землі. Покрита ноздреватыми каменями й круглим галечником, вона тягнеться між морем і жовтувато — білими скелями від Доліни Півдня до самої Північної Коси, де похилою голкою простромлює небо обеліск — пам’ятник загиблим астрольотчикам.

Тут добре збирати обточені хвилею строкаті камені й полювати за чорними злими крабами. Хлопці шкільного містечка, що лежить до півдня від Ратальского космодрому, по дорозі додому завжди затримуються на березі. Набивши кишені знахідками, цінність яких ніколи не розуміли й не розуміють дорослі, вони вибігають по високих щаблях. Старі сходи подобаються їм більше, ніж ескалатор, що біжить серед скель у сотні кроків звідси.

У ту пору я тільки що закінчив звіт про третю експедицію в басейн Амазонки. Тепер цілий місяць можна читати звичайні книги, по яких я так знудьгувався за ці дні напруженої роботи.

Взявши томик віршів або новели Рандина, я йшов на верхню площадку Старих сходів. Місце було пустельне. У тріщинах кам’яних плит росла трава. У завитках важких капітелей гніздилися птахи.

Спочатку я увесь час проводив на площадці один. Потім туди став приходити висока смаглява людина в сірій куртці дивного покрою. У перші дні ми, немов по взаємній угоді, не обертали уваги один на одного. Але, крім нас, тут майже ніхто не бував, і ми, постійно зустрічаючись, стали зрештою здороватися. Але ніколи не розмовляли. Я читав книгу, а незнайомця увесь час, видимо, турбувала якась думка, і, зайнятий нею, він не хотів вступати в розмову.

Приходила ця людина завжди ввечері. Сонце вже висіло над Північною Косою, за якої нагромаджувалися білі будинки Консаты. Море втрачало синявий, і хвилі відливали сірим металом. На сході, відбиваючи вечірнє сонце, офарблювалися в рожевий колір арки старої естакади. Вона стояла на краї Ратальского космодрому, як пам’ятник тих часів, коли планетні лайнери не були ще пристосовані до вертикального зльоту.

Придя на площадку, незнайомець сідав на цоколь колони й мовчачи сидів, підперши кулаком підборіддя.

Він пожвавлювався, тільки коли на березі з’являлися школярі. Уставши на верхньому щаблі сходів, ця людина стежила за їхньою грою й чекала, коли ясноголове хлопча в чорно — жовтогарячій смугастій куртці — тигровке помітять його й помчиться наверх. Щораз він мчався з такою швидкістю, що накинута на плечі тигровка розвівалася, як строкатий прапор.

И хмурий незнайомець мінявся на очах. Він весело зустрічав хлопчика, і, жваво говорячи про свої справи, обоє йшли, кивнувши мені на прощання.

Я думав спочатку, що це батько й син. Але один раз хлопчик на бігу крикнув комусь у відповідь:

— Я йду зустрічати брата!

З розмов братів я довідався потім, що старшого кличуть Олександром.

Це трапилося приблизно через тиждень після того, як я вперше побачив Олександра. Він прийшов у звичайний час і сіл у колони, насвистуючи дивний і небагато різкий мотив. Я читав, але неуважно, тому що “Пісню синьої планети” Валентина Рандина знав майже наусть. Іноді я кидав поверх книги погляд на Олександра й думав, що особа його мені знайомо.

Був невеликий вітер. Перевертаючи сторінки розпатланого томика, я не удержав відірваний аркуш. Прошелестівши по каменях, він ліг майже в самих ніг Олександра. Той підняв його й устав, щоб віднести мені. Я теж устав. Ми зустрілися на середині площадки.

Я вперше побачив Олександра так блко. Він виявився моложе, ніж я думав. Зморшки над переніссям робили суворим його особу. Але Олександр посміхнувся, і зморшки зникли.

— Книга, напевно, не цікава? — запитав він, простягаючи листок.

— Просто дуже знайома.

Мені не хотілося обривати розмова, і я помітив:

— Твій брат затримався…

— Він повинен затриматися. А я забув…

Ми сіли поруч. Олександр попросив книгу. Було дивно, що він не знає новел Рандина, але я нічого не сказав. Олександр відкрив книжку й поклав на сторінки долоня, щоб удержати аркуші. На тильній стороні долоні я помітив у нього білий розгалужений шрам. Олександр перехопив мій погляд.

— Це ще там… У Жовтої Рози.

Я відразу все згадав.

— На Сніжній планеті?! — викликнув я. — Олександр Сніг…

Незвичайні передачі, екстрені номери журналів, зі сторінок яких дивилися Олександр Сніг і його три товариші, — це було зовсім недавно. По всій Землі тоді з подивом повторювали їхні імена.

Я бачив перед собою людини, що вернулись на Землю через триста років після старту. Але це не було дивним. “Бандерилья” і “Мусон” теж плавали в космосі більше двох століть. І хоча історія фотонного фрегата, на якому повернувся Сніг, була незвичніше, ніж в інших, я думав не про його історію.

— Олександр, — запитав я, почуваючи, що зштовхнувся з дивною загадкою, — адже триста років… А хлопчикові не більше дванадцяти. Звідки в тебе брат?

— Я знаю, ти археолог, — сказав Олександр після деякого мовчання. — Ти повинен почувати час краще, ніж інші. І розуміти людей… Допоможеш мені, якщо я розповім всі?

— Постараюся допомогти.

— Те, про що я розповім, знають, крім мене, тільки троє. Але вони допомогти не можуть… Дуже потрібна чиясь порада… Тільки із чого почати?.. Втім, усе почалося саме на цих сходах…

Усе почалося на сходах.

Нааль уперше після загибелі батьків прийшов до моря. Море, облямоване широкою дугою білого міста, блискало синявим і спалахувало білими гребінцями хвиль. Воно було ласкавим і сонячним, немов ніколи в його глибинах не гинули кораблі.

Нааль спускався до води. І чим ближче було море, тим квапливіше крокував він по щаблях. І незабаром він мчався щосили назустріч величезнійій синявому, що бризкає сонцем, що дихає вологим і солоним вітром.

На нерівному камені в нього підкрутилася нога. Нааль упав. Він ударився, але не сильно. Прикусивши губу й накульгуючи, він став спускатися далі. Як і все хлопчиська, Нааль вірив, що солона вода — кращі ліки від подряпин і саден. Тому, скинувши сандалії, він хотів увійти у воду. Але серед каменів, раз у раз залива_ легкою хвилею, Нааль побачив великого чорного краба.

Хлопчик мимоволі відскочив. Але одна справа — піддатися секундному страху, а інше — злякатися зовсім.

Щоб перевірити свою сміливість і помститися крабові за переляк, Нааль вирішив піймати чорного пустельника й закинути його далеко в море.

Краб, очевидно зачувши небезпеку, заспішив і зник серед каменів.

— Ну, тримайся!.. — прошептав хлопчик.

Захоплений полюванням, воно став відвалювати камінь. Плоский камінь плюхнувся у воду. Краб, бачачи, що його знайшли, заквапився ще більше. Але Нааль уже не дивився на нього. На мокрому гравії він побачив маленьку блакитну коробку. Коробка була гладкими й кругла, як обточений хвилями голыш. Невестно, звідки винесло її до цього берега.

Хлопчик сіл на гравій і став розглядати знахідку. Коробка виявилася закупореної наглухо. Не менше години Нааль дряпав її пряжкою свого паска, перш ніж зірвав кришку. Загорнений у листок старого паперу, у коробці лежав дивний значок: золота гілка, у листах якої заплуталися блискучі зірки. На стеблі було вибито коротке слово: “Пошук”.

Розглядаючи значок, Нааль забув про папір. Він і не згадав би, але вітер кинув зім’ятий листок йому на коліна. Хлопчик став читати, із працею розбираючи стародавній шрифт. Раптом особа його зробилося дуже серйозним. Наприкінці аркуша він знайшов слова, несподівані, як голосний і раптовий звук струни.

Години через два прийшли на берег школярі. Нааль сидів на тім же місці. Він уперся ліктями в теплий від сонця камінь і дивився, як виростають у берега білі гребені.

— Ми шукали тебе, — сказав старший хлопчик. — Не знали, що ти пішов до моря. Навіщо ти один сидиш на березі?

Нааль не чув. Різкіше став вітер, і сильно шуміли хвилі. Ви знаєте, як шумлять хвилі? Спочатку росте шум вала, що набігає. Потім на камені із плескотом валить гребінь. Хвиля, розпластавшись, із шипінням повзе по березі. А неї доганяє інша…

Серед школярів Доліни Півдня він не виділявся нічим особливим. Як і всі, любив літати на високій гойдалці в небезпечної блости від корявих і сучкуватих дерев, ганяти строкатий м’яч серед стовбурів у сонячному гаї. Не дуже любив учити історію відкриття більших планет. Міг багатьох дітей обігнати в бігу, але не дуже вміло плавав. Охоче вступав у будь — яку гру, але не був ніколи в ній першим. Лише один раз він зробив те, що зможе не кожний.

Пружна гілка росшего на березі куща зірвала з його сорочки значок. Золотий значок із синіми зірками полетів у воду. Було видно в прозорій воді, як він іде в глибину. І тоді, не думаючи ні секунди, Нааль стрибнув із шестиметрового обриву, чудом не зачепивши нагромаджені вну гострі камені.

Незабаром він вибрався на берег і, затисши в долоні значок, вільною рукою став мовчачи вичавлювати сорочку.

Ніхто не знав, звідки в нього цей значок і чому він так їм дорожить. Ніхто й не розпитував. Адже в кожного може бути своя таємниця. Після загибелі батьків Нааль немов повзрослел і не завжди відповідав на питання однолітків.

Зовні нічого майже не менилось у нього жни, коли він довідався про своє горе. Нааль і раніше більшу частину часу жив у школі. Батько й мати були фахівцями з навчання більших глибин і часто йшли в експедиції. Але тепер хлопчик знав, що ніколи не повернеться батискаф “Олень” і наприкінці алеї не з’явиться людина, до якого можна помчатися назустріч, забувши про геть усе.

Проходили місяці. Були тихі ранкові годинники шкільних занять, були дні, повні сонця, шумних ігор і веселих дощів. Може, і забулося б горе. Але один раз хвилі винесли невестно звідки на берег у Старих сходів маленьку блакитну коробку. Ні, вона не була пам’яттю про загиблий батискаф…

Уночі, бачачи у вікні жовтогарячі відблиски Ратальских маяків, Нааль діставав коробки зім’ятий журнальний аркуш. Світло було не потрібний, кожний рядок хлопчик пам’ятав наусть. Це був дуже старий журнал, даний років триста назад. Текст, видрукуваний на аркуші, розповідав про старт фотонного фрегата “Магеллан”.

У підручнику по історії зоряних польотів про цей корабель говорилося коротко й сухо:

“Магеллан” пішов до одній жовтих зірок з метою відшукати планету, подібну до Землі. Видимо, екіпаж користувався неточними відомостями про планету, отриманими від фрегата, що гине, “Глобус”. “Магеллан” повинен був повернутися через сто дванадцять років. Звісток від нього не надходило. Очевидно, молоді астрольотчики, увлекшиеся легендою й не мають досвідом, загинули, не досягши мети”.

У підручнику не було навіть їхніх імен. Нааль довідався їхній знайденого листка. Капітана кликали Олександр Сніг.

Нааль чув від батька, що один його предків був астронавтом. І тоді, на березі, прочитавши ім’я “Сніг”, він відчув гордість і образу. Образу на підручник за скупі й, напевно, неправильні слова про космонавтів. Чи мало чому міг загинути фрегат. І чи був винуватий екіпаж?

“А якщо вони не знайшли нічого в тої жовтої зірки й полетіли далі? А якщо вони… летять дотепер?” — подумав Нааль, сперечаючись із рядками підручника. Але, подумавши так, раптом замружився, немов злякався власної думки. Він чітко побачив довгу й густу алею шкільного парку, а наприкінці її — високої людини в сріблистій куртці астронавта, людини, назустріч якому можна побігти, забувши про усім на світі.

А якщо він повернеться? Він міг би ще повернутися. Адже ніхто не знає, до якої щільності стис свій польотний час “Магеллан”. Раптом повернеться фрегат? І тоді Нааль зустрів би не предка, не чужої людини іншого сторіччя. Він зустрів би брата. Тому що наприкінці журнального аркуша хлопчик прочитав слова, сказані кимсь екіпажу “Магеллана”:

“Не забувайте старих імен. Ви повернетеся через багато років. Але онуки ваших друзів зустрінуть вас, як друзі. Онуки ваших братів стануть вашими братами…”

Нааль розумів, що все це просто фантазія. І все — таки чітко представляв, як це може трапитися. Буде ранок…

Він ясно бачив цей ранок: яскраве, що вже високо піднявся сонце й таке синє небо, що на білих будинках, на білих одягах, на сріблистому корпусі фрегата лежить блакитний відблиск. Допоміжні ракети тільки що обережно опустили корабель на поле космопорта. І він завмер, опираючись на чорні циліндри фотонних відбивачів, величезний зоряний фрегат — блискаюча вежа із чорним гребенем довжиною в півтори сотень метрів. Чітко виділяються на гребені стародавні світлі букви назви: “Магеллан”. Нааль бачить, як маленькі фігурки астрольотчиків повільно спускаються по спіральному трапі. Зараз космонавти ступлять на землю й підуть назустріч людям. Нааль зустріне їх першим, устане поперед інших. Він відразу запитає, хто їх Олександр Сніг. А потім… Ні, він не буде говорити багато. Спочатку просто назве своє ім’я. Адже він теж Сніг… Нааль не звик приховувати свої радості й суми. Але про це не сказав нікому. Адже сам не бажаючи того, він почав мріяти про чудо. А хто ж стане вірити в чудо? Але іноді по ночах, дивлячись на відблиски маяків космодрому, Нааль діставав м’ятий листок. Адже кожний має право на свою мрію, якщо навіть вона незбутня. Чудес не буває. Але в силу дивного збігу в цьому ж році П’ята лоцманська станція прийняла всколыхнувший всю планету позивної: “Земля… Дайте відповідний сигнал. Я йду. Я “Магеллан”. Місяць ще не вставав, але верхня частина Енергетичного Кільця вже піднявся над пагорбами крутою неправильною дугою. Його жовтувате розсіяне світло сковзнув у вікно й широку смугу ліг на килим. Нааль виключив наручний приймач. Нових повідомлень не було. Але він не міг більше чекати. Хлопчик коливався ще секунду, потім підхопився, миттєво забрав постіль і одягся. Кинувши на плече куртку, він підійшов до вікна. Вікно було напіввідчинено. Воно ніколи не закривалося повністю, тому що зовні, чіпляючись малюсінькими шипами за карн, пробрався в кімнату яскраво — червоний марсіанський в’юнок. Тонке стебло було б перерізане, якби стекло засунули до кінця. За вікном іскрилися у світлі Кільця мокрі від недавнього дощу кущі. Вони кидали ледь помітний зеленуватий відблиск на білі стіни й широкі стекла шкільних будинків. Над пагорбами здригнувся й згас на рідких хмарах жовтогарячий промінь: знову сигналив комусь Ратальский космодром. Нааль відсунув скло й ступнув на протоптану стежку. Ректор школи Олексій Оскар ще не спав. Він читав. Свіжий, що пахне дощем повітря ввійшло у двері, що відкрилися, і ворухнув книжкові аркуші. У двері стояв хлопчик. — Нааль? Злегка збиваючись і кваплячись закінчити розмова, Нааль уперше розповів усе. Оскар устав і відвернувся до вікна. Всупереч загальній думці, вона не вважав себе досвідченим педагогом. Просто була в нього здатність вчасно знаходити правильне рішення. Але він розгубився зараз. Що він міг сказати? Спробувати щось пояснити, відговорити хлопчика? Але чи можна відговорити? І чи буде він тоді прав?.. Ректор мовчав, а час ішов, і мовчати далі було не можна. — Слухай, Нааль, — почав ректор, не знаючи ще, що скаже далі. — Зараз… ніч… — Оскар, відпусти мене на Берег Літа, — тихо сказав хлопчик. Це не було навіть проханням. У голосі його почулася туга, схожа на ту непереможну тугу за Землею, що змушує космонавтів робити розпачливі вчинки. Є речі, перед якими звичайні поняття й правила неспроможні. Що міг сказати Оскар? Тільки те, що вже ніч і треба б виїхати ранком. Але яке це мало значення? — Я відвезу тебе на станцію, — сказав Оскар. — Не треба. Краще я піду. Один… Хлопчик пішов. Оскар, підійшовши до відеотла, викликав Берег Літа й, набравши позивної лоцманської станції, запекло надавив клавішу термінового виклику. Ніхто не відповів. Лише автомат заспокоїв: “Все благополучно”. НІЧНА ДОРОГА Краще б він не ходив цією дорогою! Думаючи скоротити шлях, Нааль вирішив пройти до станції через пагорби. За чверть години він добрався до перевалу. Над круглими вершинами висіла біла Місяць у світлому еліпсі Енергетичного Кільця. Праворуч повільно гаснули й загорялися Ратальские маяки. Ліворуч, почасти сховані грядою невисоких пагорбів, сіяли вогні Консаты. Вони розкинулися широкою дугою, а за ними стояла, слабко мерехтячи в місячному світлі, мрячна стіна моря. А вся долина була пересічена чорною громадою Ратальского мосту — стародавньої естакади. Дотепер Нааль не боявся зустрічі й ні в чому не сумнівався. Занадто несподіван і чудесним було повідомлення про “Магеллане”, і радість не залишила місця для тривоги. І тривоги не було до тої мінути, поки Нааль не побачив естакаду. Він не міг би пояснити, чому з’явився сумнів. Напевно, двухсотметровые арки, що встали на шляху, як велетенські ворота, були занадто похмурі й величезні. Вони нагадували про незбагненну величину всього, що пов’язане з космосом, про відстані, пройдених “Магелланом”, про три сторіччя… “Онуки братів стануть вашими братами!” Але мало хто які слова говорив триста років тому!.. Чорні опори естакади стояли, як подвійний лад атлантів, і мовчачи запитували хлопчиська: куди йде він? навіщо? що за безглузді думки в нього в голові? Хлопчик оглянувся, немов шукав підтримку. Але вогні Доліни Півдня зникли за пагорбом. Тоді він завмер на мить і раптом, рвонувшись, побіг до естакади. Він мчався навпростець по високої, ще сирій траві. Якась колюча рослина подряпала йому ногу. Нааль зупинився, люто вирвав його з коренем і побіг знову. Скоріше, скоріше, щоб не наздогнала незрозуміла дзвеняча тривога! Зараз він перетне широку смугу тіні й мине чорні ворота Ратальского мосту… Вагон кільцевого експреса, що йде через Берег Літа на північний край материка, був порожній. Нааль забрався з ногами в крісло й дивився, як зі швидкістю п’ятсот кілометрів у годину пролітає за вікнами темрява. Нааль утомився. Іншим часом він, звичайно, заснув би, але зараз знову задзвеніла, як докучлива струна, тривога: “А якщо він нічого не скаже у відповідь? Або подумає, що це просто жарт? І до чи хлопчиська буде героєві космосу, що вернулись на Землю через триста років?” Хлопчик представив раптом величезне поле космодрому, заповнене тисячами зустрічаючих. Тисячі вітань, тисячі протягнених для рукостискання долонь. А що буде робити там він? Що скаже? І раптом з’явилася думка, що не треба ночувати в місті, чекати ранку й премления корабля. Треба про усім сказати Олександрові зараз. “Лоцман — 5” тримає зв’язок із фрегатом. Станція в сорока кілометрах від Берега Літа. Їхати потрібно ще п’ять мінут. Дочекавшись чергового повороту, Нааль вийшов на кільцевий перон, що рухається. Стрибаючи по колах, що сповільнює свій біг, Нааль добрався до нерухливого центра й через тунель вийшов за платформи. Перед ним лежало чорне поле. Позаду горіли неяскраві вогні перону, далеко спереду світився синій шпиль лоцманської станції. Тихо шумів вітер. Цей шум чомусь заспокоїв хлопчика. Розсовуючи ногами високу траву, Нааль побрів прямо на синій шпиль. Тут, видимо, теж недавно пройшов дощ. Мокрі листи липнули до колін. Вітер був теплим і вологим. Незабаром Нааль вийшов на дорогу й покрокував швидше. Вітер теж швидше полетів назустріч, намагаючись зірвати із плечей хлопчика легку куртку. Станція “Лоцман — 5” уже давно відмовлялася подавати докладну інформацію. На всі запити коротко відповідав автомат: “Все благополучно”. Багато хто намагалися настроїтися на хвилю зв’язку з кораблем, але не вдавалося: ніхто не знав стародавньої системи передач. Перше повідомлення з фотонного фрегата, що наближається, прийняла проміжна станція Юпітера. Але тепер у Землі вже був прямий зв’язок з кораблем. Лоцмани не залишали станцію ні на мінуту. Троє чергували у векторного маяка, четвертий спав тут же, у кріслі. Екіпаж корабля вже передав керування Землі. Лоцмани повинні були посадити фрегат на Береговий космодром. Лише кілька годин назад Сергій Багаття встановило із фрегатом двосторонній звуковий зв’язок. Але екіпаж поки не передавав ніяких відомостей, крім даних про систему автоматів, необхідних для премления. Лоцмани вивели корабель на кругову орбіту, і він завис над Землею, перетворившись у супутник з добовим звертанням. Сергій скінчив передачу координат, коли Мигель Нувьос сказав: — Хтось друга година сигналить, просить відповісти. — Безсоння в когось, — не обертаючись, припустив Сергій. Він уважно стежив за вектором, що перетинає на світній карті чорну крапку космодрому. — Терміновий виклик, шість розпачливих сигналів. Це не проста цікавість. — Якщо щось важливе, чому не пряма зв’язок? — Не знаю… Через кілька хвилин Сергій сам почув гудок термінового виклику. Ні він, ні два інших лоцмани, що чергували в паралельних передавачів, не могли підійти до відеотла. — Миша, відповідай, зрештою, — попросив Сергій. Але Мигель уже спав, напівлежачи в кріслі. Сигнал не повторювався. Пройшло ще півгодини. Автомати корабля одержали останнє завдання. Сергій полегшено закрив очі. Але однаково танцювала в очах червоний розсип цифр, від утоми ломило віка. У цю мінуту хтось торкнув його за рукав. Лоцман відняв від очей долоня. Він побачив хлопчика років дванадцяти, світловолосого й засмаглого, у незастебнутій смугастій ку

ртці, із золотим значком на ясно — зеленій сорочці, зі свіжими подряпинами на ногах. Хлопчик дивився сну нагору в особу Сергія. І, бажаючи, видимо, усе пояснити в одну мінуту, він сказав кілька слів, зміст яких лоцман зрозумів не відразу. — Про що ти говориш? Як ти потрапив сюди? — запитав Сергій. А потрапив сюди він просто. Підійшовши до центрального будинку, Нааль відразу відшукав якісь двері й виявився в довгому вузькому коридорі. Гулко віддавалися кроки. Підлога, гладк і блискучий, як стекло, відбивав більші плафони. Нааль ішов по коридорі, і знову почали стогнати тривожні струнки, зливаючись в один ниючий звук. Знову наростала тривога, і від хвилювання до горла підступав грудку. Нааль відчув, що серце колотиться безладно, що як стрибає по щаблях м’яч. Коридор кінчався крутим поворотом. Нааль піднявся по широким сходам, завмер на секунду з піднятою рукою й, зважившись, штовхнув матові, просвітчасті двері. Він побачив круглий зал із нкими стінами й прозорим куполом, розкресленим незрозумілими білими лініями. Крізь павутину цих ліній дивилися зірки. Підлога, выложенный білими й чорними ромбами, злегка піднімався до центра, де була невелика площадка. Там, у чорного конусоподібного апарата, стояли три чоловіки. Недалеко від площадки, в одному крісел, безладно розставлених по залі, спав четвертий. Люди в апарата про щось говорили. Гучними, неприродними були їхнього голосу. Нааль розібрав кожне слово, але не зрозумів, про що вони говорять. Видимо, від утоми злегка кружлялася голова. Усе стало якимось несправжнім. Нааль пройшов по біло — чорних ромбах до центра, піднявся на площадку й взяв за руку одного лоцманів. Людина обернулася, і по здивованому погляді Нааль зрозумів, що той не чув його кроків. Тоді, щоб відразу пояснити всі, хлопчик сказав: — Я прийшов зустрічати брата… Усе було як у сні. Нааль розповідав і чув, немов з боку, як голос його дзенькає й губиться у величезному приміщенні. Він не пам’ятав, чи довго говорив. Напевно, дуже недовго. Мерехтіли лампочки на пультах у круглих стін, і сині змійки на екранах стрімко міняли свій малюнок. — Скажи, лоцман, він не відмовиться, відповість? — запитав Нааль, стряхнувши на мить заціпеніння. Наступила коротка тиша. Потім хтось проніс фразу, що — за своєї простоти й звичайності ніяк не в’язалася з тим, що відбувалося. — От адже яка справа… Хтось будив сплячого: — Миша! Мигель! Устань, слухай. Швидко танцювали на екранах блискавки, і старший лоцман, якого кликали Сергієм, раптом сказав: — Ти спиш, хлопчик. Він підняв його на руки й поклав у широке пухнате крісло. Але Нааль не спав. Він дивився на танцюючі вогники й чув стугонливі під куполом слова: — Людина… — Три сторіччя. — Не злякався… А якщо немає? — Він спить. — Немає. І той, хто сказав “немає”, запитав: — Як тебе кличуть, брат космонавта? — Нааль. Він не чув повторного питання, але відчув, що лоцмани не зрозуміли, і сказав: — Натаниэль Сніг. — Сніг… — відгукнулися голоси. — Дивне сполучення… “Нічого дивного, — хотів сказати Нааль. — Так назвали мене на честь Натаниэля Ліда, капітана батискафа “Світло”…” Хтось ворухнув крісло й проніс: — Спить. — Я не сплю, — сказав Нааль і відкрив ока. — Лоцман, відповів “Магеллан”? Сергій нахилився до нього: — Ти спи… Вони сказали, що зустрінуться з тобою через тиждень. Екіпаж вирішив спуститися на десантній ракеті в зону лісів… Видимо, не хочуть вони шумної зустрічі. Знудьгувалися по Землі, по вітрі, по лісі. Через кілька днів пішки прийдуть до Берега Літа. Сон швидко танув. — А я? А людей… хіба не хочуть вони зустріти? — Ти не хвилюйся, — сказав Сергій. — Адже з тобою обіцяли зустрітися через тиждень. Тепер Нааль побачив, що зал лоцманської станції не так вуж великий. Згасли екрани. Небо над прозорим куполом стало нким і мрячним. — Куди вони спустяться? — запитав хлопчик. — Вони просили не говорити про це. — А мені? — Півострів… Білий Мис. Нааль устав. — Спи тут до ранку, — запропонував Сергій. — Потім усе вирішимо. — Немає. Я поїду додому. — Я проводжу. — Немає. От і скінчилося все… Була дурна казка, який він повірив зовсім зрячи. Триста років… Він не дослухав останніх слів лоцмана й швидко пішов, потім побіг по чорно — білих ромбах залу, по скляній підлозі коридору, по посипаної гравієм стежці. Знову хлопчик виявився в чорному полі й пішов до далекого перону. Ішов він повільно. Куди тепер поспішати? “Зустрінемося через тиждень…” Якщо людина хоче зустрічі, він не стане чекати й години. Може бути, всі так і скінчилося б. Але в сотні кроків від станції Нааль наткнувся на стоянк