povnij zmist ravlik na sxili strugackie a n i b n 1 7 - Шкільний Всесвіт

За поворотом, у глибині

Лісової балки

Готове майбутнє мені

Верней застави.

Його вже не втягнеш у суперечку

И не заластишь,

Воно розкрито, як бор,

Всі вглиб, всі навстіж.

Борис ПАСТЕРНАК

Тихо, тихо повзи,

Равлик, по схилі Фудзи,

Нагору, до самих висот!

ИССА, син селянина

ГЛАВА ПЕРША

ПЕРЕЦЬ

Із цієї висоти ліс була як пишна плямиста піна; як величезна, на увесь світ, пухка губка; як тварина, що затаїлося колись чекаючи, а потім заснуло й проросло грубими мохами. Як безформна маска, що приховує особу, що ніхто ще ніколи не бачив.

Перець скинув сандалії й сіл, звісивши босі ноги в прірву. Йому здалося, що п’яти відразу стали вологі, немов він і справді занурив їх у теплий ліловий туман, що скопився в тіні під стрімчаком. Він дістав з кишені зібрані камінчики й акуратно розклав їх біля себе, а потім вибрав самий маленький і тихенько кинув його долілиць, у живе й мовчазне, у спляче, байдуже, що ковтає назавжди, і біла іскра згасла, і нічого не відбулося — не ворухнулися ніякі віка й ніякі очі не відкрили, щоб глянути на нього. Тоді він кинув другий камінчик.

Якщо кидати по камінчику кожні півтори мінути і якщо правда те, що розповідала однонога куховарка на прізвисько Казалунья й припускала мадам Бардо, начальниця групи Допомоги місцевому населенню; і якщо неправда те, про що шепотілися шофер Тузик з невідомим із групи Інженерного проникнення; і якщо чого — небудь коштує людська інтуїція; і якщо виконуються хоч раз у житті очікування, тоді на сьомому камінчику кущі за із тріском розсунуться, і на галявинку, на м’яту траву, сиву від роси, ступить директор, голий по пояс, у сірих габардинових штанях з ліловим кантом, галасливо дихаючий, лискучий, жовто — рожевий, волохатий, і, не дивлячись ні на що, ні на ліс під собою, ні на небо над собою, піде згинатися, занурюючи широкі долоні в траву, і розгинатися, піднімаючи вітер размахами широких долонь, і щораз потужна складка на його животі буде накочувати зверху на штани, а повітря, насичений вуглекислотою й нікотином, буде зі свистом і клекотанням вириватися з роззявленого рота. Як підводний човен, що продуває цистерни. Як сірчистий гейзер на Парамушире…

Кущі за із тріском розсунулися. Перець обережно оглянувся, але це був не директор, це була знайома людина Клавдій — Октавиан Домарощинер із групи Викорінювання. Він повільно наблизився й зупинився у двох кроках, дивлячись на Переца зверху долілиць пильними темними очами. Він щось знав або підозрював, щось дуже важливе, і це знання або підозра сковувала його довга особа, що скам’яніла особа людини, що принесли сюди, до обриву, дивну тривожну новину; ще ніхто у світі не знала цієї новини, але вже ясно було, що все решительно змінилося, що все колишнє відтепер більше не має значення й від кожного нарешті буде потрібно всі, на що він здатний.

— А чиї ж це туфлі? — запитав він і оглянувся.

— Це не туфлі, — сказав Перець. — Це сандалії.

— От як? — Домарощинер посміхнувся й потягнув з кишені великий блокнот. — Сандалії? Оч — Чень добре. Але чиї це сандалії?

Він присунувся до обриву, обережно заглянув долілиць і зараз же відступив.

— Людина сидить в обриву, — сказав він, — і поруч із ним сандалії. Неминуче виникає питання; чиї це сандалії й де їхній власник?

— Це мої сандалії, — сказав Перець.

— Ваші? — Домарощинер із сумнівом подивився на великий блокнот. — Виходить, ви сидите босоніж? Чому? — Він рішуче сховав великий блокнот і витяг із задньої кишені малий блокнот.

— Босоніж, тому що інакше не можна, — пояснив Перець. — Я вчора упустив туди праву туфлю й вирішив, що надалі завжди буду сидіти босоніж. — Він нагнувся й подивився через розсунуті коліна. — Геть вона лежить. Зараз я в неї камушком…

— Хвилиночку!

Домарощинер моторно піймав його за руку й відібрав камінчик.

— Дійсно, простий камінь, — сказав він. — Але це поки нічого не міняє. Незрозуміло, Перець, чому це ви мене обманюєте. Адже туфлю звідси побачити не можна, навіть якщо вона дійсно там, а чи там вона — це особливе питання, яким ми займемося пізніше, — а раз туфлю побачити не можна, виходить, ви не можете розраховувати потрапити в неї каменем, навіть якби ви мали відповідну влучність і дійсно хотіли б цього й тільки цього, я маю на увазі влучення… Але ми все це зараз з’ясуємо.

Він сунув малий блокнот у нагрудну кишеню й знову дістав великий блокнот. Потім він підсмикав штани й присів навпочіпки.

— Отже, ви вчора теж були тут, — сказав він. — Навіщо? Чому ви от уже вдруге прийшли на обрив, куди інші співробітники Керування, не говорячи вже про позаштатних фахівців, ходять хіба для того, щоб справити нестаток?

Перець стисся. Це просто від неуцтва, подумав він. Ні, ні, це не виклик і не злість, цьому не треба надавати значення. Це просте неуцтво. Неуцтву не треба надавати значення, ніхто не надає значення неуцтву. Неуцтво испражняется в ліс. Неуцтво завжди на що — небудь испражняется, і, як правило, цьому не надають значення. Неуцтво ніколи не надавало значення неуцтву…

— Вам, напевно, подобається тут сидіти, — вкрадливо продовжував Домарощинер. — Ви, напевно, дуже любите ліс. Ви його любите? Відповідайте!

— А ви? — запитав Перець.

Домарощинер шаснув носом.

— А ви не забувайтеся, — сказав він обиженно й розкрив блокнот. — Ви прекрасно знаєте, де я складаюся, а я складаюся в групі Викорінювання, і тому ваше питання, а вірніше, контрвопрос абсолютно позбавлений змісту. Ви прекрасно розумієте, що моє відношення до лісу визначається моїм службовим боргом, а от чим визначається ваше відношення до лісу — мені не ясно. Це недобре, Перець, ви обов’язково подумайте про це, раджу вам для вашої ж користі, не для своєї. Не можна бути таким незрозумілим. Сидить над обривом, босоніж, кидає камені… Навіщо, запитується? На вашім місці я б прямо розповів мені все. І все розставив би на свої місця. Звідки ви знаєте, може бути, є пом’якшувальні обставини, і вам в остаточному підсумку нічого не загрожує. А, Перець? Ви ж доросла людина й повинні розуміти, що двозначність неприйнятна. — Він закрив блокнот і подумав. — От, наприклад, камінь. Поки він лежить нерухомо, він простий, він не вселяє сумнівів. Але от його бере чиясь рука й кидає. Почуваєте?

— Ні, — сказав Перець. — Тобто, звичайно, так.

— От бачите. Простота відразу зникає, і її більше немає. Чия рука? — запитуємо ми. — Куди кидає? Або, може бути, кому? Або, може бути, у кого? І навіщо?.. І як це ви можете сидіти на краю обриву? Від природи це у вас або раптом ви спеціально тренувалися? Я, наприклад, на краю обриву сидіти не можу. І мені страшно подумати, заради чого б це я став тренуватися. У мене голова кружляється. І це природно. Людині взагалі нема чого сидіти на краю обриву. Особливо, якщо він не має пропуски в ліс. Покажіть мені, будь ласка, ваш пропуск, Перець.

— У мене немає пропуску.

— Так. Немає. А чому?

— Не знаю… Не дають от.

— Правильно, не дають. Нам це відомо. А от чому не дають? Мені дали, йому дали, їм дали й ще многим, а вам чомусь не дають.

Перець обережно покосився на нього. Довгий худий ніс Домарощинера чмихав, ока часто мигали.

— Напевно, тому що я сторонній, — припустив Перець. — Напевно, тому.

— И адже не тільки я вами цікавлюся, — продовжував Домарощинер довірчо. — Якби тільки я! Вами цікавляться люди й поважнее… Слухайте, Перець, може бути, ви отсядете від обриву, щоб ми могли продовжувати? У мене голова кружляється дивитися на вас.

— Це тому, що ви нервовий, — сказав він. — Не будемо ми продовжувати. У їдальню пора: спізнимося.

Домарощинер подивився на годинники.

— Дійсно, пора, — сказав він. — Щось я захопився сьогодні. Завжди ви мене, Перець, якось… не знаю навіть, що сказати.

Перець застрибав на одній нозі, натягаючи сандалію.

— Ох, так відійдіть же ви від краю! — стражденно закричав Домарощинер, махаючи на Переца блокнотом. — Ви мене вб’єте коли — небудь своїми витівками!

— Уже всі, — сказав Перець, притупуючи. — Більше не буду. Пішли?

— Пішли, — сказав Домарощинер. — Але я констатую, що ви не відповіли ні на одне моє питання. Ви мене дуже засмучуєте, Перець. Хіба так можна? — Він подивився на великий блокнот і, знизавши плечима, сунув під мишку. — Дивно навіть. Рішуче ніяких вражень, я вже не говорю про інформацію. Суцільна неясність.

— Так, а що відповідати? — сказав Перець. — Просто мені потрібно було тут поговорити з директором.

Домарощинер завмер, немов застрягши в кущах.

— Ах, от як це у вас робиться, — сказав він голосом, що змінився.

— Що робиться? Нічого не робиться…

— Немає — Ні, — пошепки сказав Домарощинер, озираючись. — Мовчите й мовчите. Не треба ніяких слів. Я вже зрозумів. Ви були праві.

— Що ви зрозуміли? У чому це я правий?

— Немає — Ні, я нічого не зрозумів. Не зрозумів, і все. Ви можете бути зовсім спокійні. Не зрозумів і не зрозумів. І взагалі я тут не був і вас не бачив. Я, якщо хочете знати, весь ранок просидів на цій лавочці. Дуже багато хто можуть підтвердити. Я поговорю, я попрошу.

Вони минули лавочку, піднялися по надщерблених щаблях, згорнули на алею, посипану дрібним червоним піском, і через ворота вступили на територію Керування.

— Повна ясність може існувати лише на певному рівні, — говорив Домарощинер. — И кожний повинен знати, на що він може претендувати. Я претендував на ясність на своєму рівні, це моє право, і я вичерпав його. А там, де кінчаються права, там починаються обов’язки, і смію вас запевнити, що свої обов’язки я знаю так само добре, як і права…

Вони пройшли мимо десятиквартирных котеджів з тюлевими фіранками на вікнах, минули гараж, критий гофрованим залізом, перетнули спортивну площадку, де на стовпах самотньо висіла дірява волейбольна сітка, і пішли повз склади, біля яких такелажники стаскивали з вантажівки величезний червоний контейнер, повз готель, у дверях якої стояв з портфелем хворобливо — блідий комендант із нерухливими випнутими очами, уздовж довгого забору, за яким скреготали двигуни, вони йшли усе швидше, тому що часу залишався мало, і Домарощинер уже більше нічого не говорив, а тільки задихався й сипів, потім вони побігли, і все — таки, коли вони ввірвалися в їдальню, було вже пізно, і всі місця були зайняті, тільки за черговим столиком у далекому куті залишалося ще два місця, а третє займав шофер Тузик, і шофер Тузик, помітивши, що вони в нерішучості тупцюють у порога, помахав їм вилкою, запрошуючи до собі.

Усе пили кефір, і Перець теж взяв собі кефіру, так що в них на столі на зашкарублій скатертині вишикувалося шість пляшок, а коли Перець засовував під столом ногами, улаштовуючись зручніше на стільці без сидіння, дзвякнуло скло, і в прохід між столиками викотилася пляшка з — під бренді. Шофер Тузик спритно підхопив її й засунув назад під стіл, і там знову дзвякнуло скло.

— Ви поосторожнее ногами, — сказав він.

— Я ненавмисно, — сказав Перець. — Я ж не знав.

— А я знав? — заперечив шофер Тузик. — Їх там чотири штуки, доводь потім, що ти не домкрат.

— Ну я, наприклад, взагалі не п’ю, — з достоїнством сказав Домарощинер. — Так що до мене це взагалі не ставиться.

— Знаємо ми, як ви не п’єте, — сказав Тузик. — Так — Те й ми не п’ємо.

— Але в мене печінка хвора! — затурбувався Домарощинер. — Як ви можете? От довідка, прошу…

Він вихопив звідкись і сунув під ніс Перецу м’ятий зошитовий листок із трикутною печаткою. Це дійсно була довідка, написана нерозбірливим медичним почерком. Перець розрізнив тільки одне слово: «антабус», а коли, зацікавившись, спробував взяти папір, Домарощинер не дав і підсунув її під ніс шоферові Тузику.

— Це сама остання, — сказав він. — А є ще за минулий рік і за позаминулий, тільки вони в мене в сейфі.

Шофер Тузик довідку дивитися не став. Він вицідив повну склянку кефіру, помотав головою, понюхав суглоб вказівного пальця й, розплакавшись, сказав голосом, що сів:

— От, наприклад, що ще буває в лісі? Дерева. — Він витер рукавом ока. — Але на місці, вони не коштують: стрибають. Зрозумів?

— Ну — ну? — жадібно запитав Перець. — Як так — стрибають?

— А от так. Коштує воно нерухливо. Дерево, одним словом. Потім починає корчитися, корячиться й ка — ак дасть! Шум, тріск, не розбереш — зрозумієш. Метрів на десять. Кабіну мені пом’яло. І знову коштує.

— Чому? — запитав Перець.

Він дуже ясно представляв це собі. Але воно, звичайно ж, не корчилося й не корячилось, воно починало тремтіти, коли до нього наближалися, і намагалося піти. Може бути, йому було огидно. Може бути, страшно.

— Чому воно стрибає? — запитав він.

— Тому що називається: стрибуче дерево, — пояснив Тузик, наливаючи собі кефіру.

— Учора прибула партія нових електропилок, — повідомив Домарощинер, облизуючи губи. — Феноменальна продуктивність. Я б навіть сказав, що це не пилки, це комбайни, що пиляють. Наші комбайни, що пиляють, викорінювання.

А навколо все пили кефір — із гранованих склянок, із бляшаних кухлів, з кавових чашечек, зі згорнутих паперових кульків, прямо із пляшок. Ноги у всіх минулого засунуті під стільці. І всі, напевно, могли пред’явити довідки про хвороби печінки, шлунка, дванадцятипалої кишки. І за цей рік, і за минулі роки.

— А потім мене викликає менеджер, — продовжував Тузик у підвищеному тоні, — запитує, чому в мене кабіна пом’ята. Знову, говорить, стервец, ліворуч їздив? Ви от, пан Перець, граєте з ним у шахи, замовили б за мене слівце, він вас поважає, часто про вас говорить… Перець, говорить, це, говорить, фігура! Я, говорить, для Переца машини не дам, і не просите. Не можна такої людини відпускати. Зрозумійте ж, говорить, дурні, нам же без нього нудно буде! Замовите, а?

— Х — Добре, — упалим голосом вимовив Перець. — Я спробую. Тільки як же це він… машину?

— З менеджером можу поговорити я, — сказав Домарощинер. — Ми разом служили, я був капітаном, а він був у мене лейтенантом. Він дотепер привітає мене прикладанням руки до головного убору.

— Потім ще є русалки, — сказав Тузик, тримаючи у висячому положенні склянка з кефіром. — У більших чистих озерах. Вони там лежать, зрозумів? Голі.

— Це вам. Туз, привиділося від вашого кефіру, — сказав Домарощинер.

— А я їх сам і не бачив, — заперечив Тузик, підносячи склянку до губ. — Але й воду із цих озер пити не можна.

— Ви їх не бачили, тому що їх ні, — сказав Домарощинер. — Русалки — це містика.

— Сам ти містика, — сказав Тузик, витираючи ока рукавом.

— Почекайте, — сказав Перець. — Почекайте. Тузик, ви говорите, вони лежать… А ще що? Не може бути, щоб вони просто лежали, і все.

Можливо, вони живуть під водою й випливають на поверхню, як ми виходимо на балкон із прокурених кімнат у місячну ніч і, закривши ока, підставляємо особу прохолоді, і тоді вони можуть просто лежати. Просто лежати, і все. Відпочивати. І ліниво переговорюватися й посміхатися один одному…

— Ти із мною не сперечайся, — сказав Тузик, розглядаючи Домарощинера в упор. — Ти в лісі — те коли — небудь був? Не був адже в лісі — те жодного разу, а туди ж.

— И нерозумно, — сказав Домарощинер. — Що мені у вашім лісі робити? У мене пропуск є у ваш ліс. А от у вас, Туз, ніякого пропуску немає. Покажіть — Ка мені, будь ласка, ваш пропуск, Туз.

— Я сам цих русалок не бачив, — повторив Тузик, звертаючись до Перецу. — Але я в них цілком вірю. Тому що хлопці розповідають. І навіть Кандид от розповідав. А вуж Кандид про ліс знав усе. Він у цей ліс як до своєї баби ходив, усе там знав на дотик. Він і загинув там, у цьому лісі.

— Якби загинув, — сказав Домарощинер значно.

— Чого там «якби». Полетіла людина на вертольоті, і три роки про нього ні слуху ні духу. У газеті жалобне повідомлення було, поминки були, чого тобі ще? Розбився Кандид, звичайно.

— Ми занадто мало знаємо, — сказав Домарощинер, — щоб затверджувати що — небудь із усією категоричністю.

Тузик плюнув і пішов до стійки взяти ще пляшку кефіру. Тоді Домарощинер нагнувся до вуха Переца й, бігаючи очами, прошептав:

— Майте на увазі, що відносно Кандида було закрите розпорядження… Я вважаю себе вправі інформувати вас, тому що ви — людина сторонній…

— Яке розпорядження?

— Уважати його живим, — гулко прошептав Домарощинер і відсунувся. — Гарний, свіжий кефір сьогодні, — вимовив він голосно.

У їдальні підняли шум. Ті, хто вже поснідав, вставали, рухаючи стільцями, і йшли до виходу, голосно розмовляючи, закурювали й кидали сірника на підлогу. Домарощинер злобливо озирався й усім, хто проходив мимо, говорив: «Якось дивно, добродії, ви ж бачите, ми розмовляємо…»

Коли Тузик повернувся із пляшкою, Перець сказав йому:

— Невже менеджер серйозно говорив, що не дасть мені машину? Напевно, він просто жартував?

— Чому жартував? Він же вас, пан Перець, дуже любить, йому без вас нудно, і відпускати вас звідси йому таки невигідно… Ну, відпустить він вас, ну й що йому від цього? Які вуж отут жарту.

Перець закусив губу.

— Як же мені виїхати? Мені тут робити більше нема чого. І віза кінчається. І потім я просто хочу вже виїхати.

— Взагалі, — сказав Тузик, — якщо ви одержите три строгача, вас звідси випруть за дві секунди. Спеціальний автобус дадуть, шофери серед ночі піднімуть, вещичек зібрати не встигнете… Хлопці в нас як роблять? Перший строгач — і знижують його в посаді. Другий строгач — посилають у ліс, гріхи замолювати. А третій строгач — із привітом, до побачення. Якщо, скажемо, я захочу звільнитися, вип’ю я полбанки й дам от цьому по морді. — Він показав на Домарощинера. — Відразу мені знімають нагородні й переводять мене на дерьмовоз. Тоді я що? Випиваю ще полбанки й даю йому по морді другий раз, зрозумів? Отут мене знімають із дерьмовоза й відсилають на біостанцію ловити всяких там мікробів. Але я на біостанцію не їду, а випиваю ще полбанки й даю йому по морді втретє. Отоді вже все. Звільнений за хуліганські дії й висланий у двадцять четверта година.

Домарощинер погрозив Тузику пальцем.

— Дезінформуєте, дезінформуєте, Туз. По — перше, між діями повинне пройти не менш місяця, інакше всі провини будуть розглядатися як один, і порушника просто помістять у карцер, не даючи ніякого ходу його справі усередині самого Керування. По — друге, після другої провини винного відправляють у ліс негайно в супроводі охоронця, так що він буде не має змоги зробити третю провину за своїм розсудом. Ви його не слухайте, Перець, він у цих проблемах не розбирається.

Тузик отхлебнул кефіру, зморщився й крекнув.

— Це вірно, — зізнався він. — Отут я, мабуть, дійсно… того. Ви вуж вибачите, пан Перець.

— Так ні, що вуж… — смутно сказав Перець. — Однаково я не можу ні з того ні із сього бити людини по фізіономії.

— Так адже необов’язково ж по цій… по морді, — сказав Тузик. — Можна, наприклад, і по цій… по заднице. Або просто костюм на ньому порвати.

— Ні, я так не вмію, — сказав Перець.

— Тоді погано, — сказав Тузик. — Тоді вам лихо, пан Перець. Тоді ми от як зробимо. Ви завтра ранком годинкам до семи приходите в гараж, сідаєте там у мою машину й чекайте. Я вас відвезу.

— Правда? — зрадів Перець.

— Ну. Мені завтра з ранку на Материк їхати, залізний будинок везти. Разом і поїдемо.

У куті хтось раптом страшно закричав: «Ти що наробив? Ти суп мій пролив!»

— Людина повинен бути прост і ясним, — сказав Домарощинер. — Не розумію я, Перець, чому це ви хочете звідси виїхати? Ніхто не хоче виїхати, а ви хочете.

— У мене завжди так, — сказав Перець. — Я завжди роблю навпаки. І потім, чому це обов’язково людина повинен бути простим і ясним?

— Людина повинен бути непитущим, — заявив Тузик, нюхаючи суглоб вказівного пальця. — Скажеш, немає?

— Я не п’ю, — сказав Домарощинер. — И не п’ю я по дуже простій і кожному ясній причині: у мене хвора печінка. Так що ви мене. Туз, не піймаєте.

— Що мене в лісі дивує, — сказав Тузик, — так це болота. Вони гарячі, зрозумів? Я цього не виношу. Ніяк я звикнути не можу. Врюхаешься де — небудь, знесе з гаті, і от сиджу я в кабіні й вилізти не можу. Як щи гарячі. Пара йде, і пахне щами, я навіть сьорбати пробував, тільки несмачно, солі там не вистачає, чи що… Не — Ет, ліс — це не для людини. І чого вони там не бачили? І женуть, і женуть техніку, як в ополонку, вона там тоне, а вони ще виписують, вона тоне, а вони ще…

Зелений пахучий достаток. Достаток фарб, достаток заходів. Достаток життя. І все чуже. Чимсь знайоме, яке в чому схоже, але по — справжньому чуже. Напевно, сутужніше всього примиритися з тим, що воно й чуже, і знайоме одночасно. З тим, що воно — похідне від нашого миру, плоть від плоті нашої, але порвало з нами й не бажаюче нас знати. Напевно, так міг би думати пітекантроп про нас, про своїх нащадків — з гіркотою й зі страхом…

— Коли вийде наказ. — проголосив Домарощинер, — ми рушимо туди не ваші паршиві бульдозери й всюдиходи, а дещо сьогодення, і за два місяці перетворимо там усе в… е — е… у бетоновану площадку, суху й рівну.

— Ти перетвориш, — сказав Тузик. — Тобі якщо по морді вчасно не дати, ти рідного батька в бетонну площадку перетвориш. Для ясності.

Густо загудів гудок. У вікнах задеренчали скла, і зараз же над дверима гримнув потужний дзвінок, замигали вогні на стінах, а над стійкою спалахнув великі написи: «Вставай, виходи!» Домарощинер квапливо піднявся, перевів стрілку на ручних годинниках і, не говорячи ні слова, кинувся бігти.

— Ну, я піду, — сказав Перець. — Працювати пора.

— Пора, — погодився Тузик. — Самий час.

Він скинув ватянку, акуратно скачав її й, зрушивши стільці, улігся, підклавши ватянку під голову.

— Виходить, завтра в сім? — сказав Перець.

— Що? — запитав Тузик сонним голосом.

— завтра в сім я прийду.

— Куди це? — запитав Тузик, ворочаючись на стільцях. — Роз’їжджаються підлі, — промурмотав він. — Скільки разів я їм говорив: поставте диван…

— У гараж, — сказав Перець. — До вашої машини.

— А — А… Ну приходите, приходите, там подивимося. Важка ця справа.

Він піджав ноги, сунув долоні під мишки й засопів. Руки в нього були волосаті, а під волоссями виднілося татуювання. Там було написано: «Що нас губить» і «Тільки вперед». Перець пішов до виходу.

Він переправився по дощечці через величезну калюжу на задньому дворі, обігнув курган порожніх консервних банок, проліз крізь щілину в дощатому заборі й через службовий під’їзд увійшов у будинок Керування. У коридорах було холодно й темно, пахнуло тютюновим перегаром, пилом, лежаними паперами. Нікого ніде не було, через оббитий дерматином дверей нічого не було чутно. По вузької лестничке без поруччя, дотримуючись за обшарпанную стіну, Перець піднявся на другий поверх і підійшов до дверей, над якою спалахувала й гаснув напис: «Помий руки перед роботою». На двері красувалася більша чорна буква «М». Перець штовхнув двері й випробував деяке потрясіння, виявивши, що потрапив у свій кабінет. Тобто, звичайно, це був не його кабінет, це був кабінет Кіма, начальника групи Наукової охорони, але в цьому кабінеті Перецу поставили стіл, і тепер цей стіл стояв збоку від дверей і кахельної стіни, і полстола займав, як завжди, зачохлений «мерседес», а у великого відмитого вікна стояв стіл Кіма, а сам Кім уже працював: сидів, зігнувшись, і дивився на логарифмічну лінійку.

— Я хотів руки помити… — сказав Перець розгублено.

— Помий, помий, — сказав Кім, мотнувши головою. — От тобі вмивальники. Тепер буде дуже зручно. Тепер усе до нас ходити будуть.

Перець підійшов до вмивальника й став мити руки. Він мил руки холодною й гарячою водою, двома сортами мила й спеціальної жиропоглощающей пастою, тер їхньою мочалкою й декількома щіточками різного ступеня твердості. Потім він включив электросушилку і якийсь час тримав рожеві вологі руки в завиваючому потоці теплого повітря.

— У чотири ранки всім оголосили, що нас переведуть на другий поверх, — сказав Кім. — А ти де був? В Алевтини?

— Ні, я був на обриві, — сказав Перець, всідаючись за свій стіл.

Двері розгорнули, у приміщення стрімко ввійшли Проконсул, помахав привітально портфелем і зник за кулісою. Було чутно, як скрипнули дверцята кабінки й клацнула засувка. Перець зняв чохол з «мерседеса», посидів нерухомо, а потім підійшов до вікна й розгорнув його.

Ліс звідси не був видний, але ліс був. Він був завжди, хоча побачити його можна було тільки з обриву. У будь — якому іншому місці Керування його завжди що — небудь заслоняло. Його заслоняли кремові будинки механічних майстерень і чотириповерховий гараж для особистих автомобілів співробітників. Його заслоняли скотарні підсобного господарства й білизна, розважена біля пральні, де постійно була зламана сушильна центрифуга. Його заслоняв парк із клумбами й павільйонами, із чортовим колесом і гіпсовими купальницями, покритими олівцевими написами. Його заслоняли котеджі з верандами, повитими плющем, і із хрестами телевізійних антен. А звідси, з вікна другого поверху, ліс не був видний через високу цегельну огорожу, поки ще не добудованої, але вже дуже високої, котра споруджувалася навколо плоского одноповерхового будинку групи Інженерного проникнення. Ліс можна було бачити тільки з обриву, але й испражняться на ліс можна було тільки з обриву.

Але навіть людина, що ніколи в житті не бачила лісу, нічого не чув про ліс, не думав про нього, не боявся лісу й не мріяв про ліс, навіть така людина могла легко догадатися про існування його вже просто тому, що існувало Керування.

«От я дуже давно думав про ліс, сперечався про ліс, бачив його в моїх снах, але я навіть не підозрював, що він існує в дійсності. І я впевнився в його існуванні не тоді, коли вперше вийшов на обрив, а коли прочитав напис на вивісці біля під’їзду: «Керування по справах лісу». Я стояв перед цією вивіскою з валізою в руці, курний і висохлий після довгої дороги, читав і перечитував її й почував слабість у колінах, тому що знав тепер, що ліс існує, а виходить, усе, що я думав про нього дотепер, — гра слабкої уяви, бліда, немічна неправда. Ліс є, і це величезне мрачноватое будинок займається його долею…»

— Кім, — сказав Перець, — невже я так і не потраплю в ліс? Адже я завтра їду.

— А ти дійсно хочеш туди потрапити? — запитав Кім розсіяно.

Зелені гарячі болота, нервові, полохливі дерева, русалки, що відпочивають на воді під місяцем від своєї таємничої діяльності в глибинах, обережні, незрозумілі аборигени, порожні села…

— Не знаю, — сказав Перець.

— Тобі туди не можна, Перчик, — сказав Кім. — Туди можна тільки людям, які ніколи про ліс не думали. Яким на ліс завжди було наплювати. А ти занадто близько приймаєш його до серця. Ліс для тебе небезпечний, тому що він тебе обдурить.

— Напевно, — сказав Перець. — Але адже я приїхав сюди тільки для того, щоб побачити його.

— Навіщо тобі гіркі істини? — сказав Кім. — Що ти з ними будеш робити? І що ти будеш робити в лісі? Плакати про мрію, що перетворилася в долю? Молитися, щоб усе було не так? Або, чого доброго, візьмешся переробляти те, що є, у те, що повинне бути?

— А навіщо ж я сюди приїжджав?

— Щоб переконатися. Невже ти не розумієш, як це важливо: переконатися? Інші приїжджають для іншого. Щоб виявити в лісі кубометри дров. Або знайти бактерію життя. Або написати дисертацію. Або одержати пропуск, але не для того, щоб ходити в ліс, а просто про всякий випадок: коли — небудь придасться, та й не в усіх є. А межа намірів — витягти з лісу розкішний парк, як скульптор витягає статую із брили мармуру. Щоб потім цей парк стригти. Рік у рік. Не давати знову йому стати лісом.

— Виїхати б мені звідси, — сказав Перець. — Нема чого мені тут робити. Комусь треба виїхати, або мені, або вам усім.

— Давай множити, — сказав Кім, і Перець сіл за свій стіл, знайшов наспіх зроблену розетку й включив «мерседес».

— Сімсот дев’яносто три п’ятсот двадцять два на двісті шістдесят шість нуль одинадцять…

«Мерседес» застукав і засмикався. Перець почекав, поки він заспокоїться, і, запинаючись, прочитав відповідь.

— Так. Погаси, — сказав Кім. — Тепер шістсот дев’яносто вісім триста дванадцять поділи мені на десять п’ятнадцять…

Кім диктував цифри, а Перець набирав їх, натискав на клавіші множення й розподілу, складав, віднімав, витягав корінь, і все йшло, як звичайно.

— Дванадцять на десять, — сказав Кім. — Помножити.

— Один нуль нуль сім, — механічно продиктував Перець, а потім спохватився й сказав: — Слухай, він адже бреше. Повинне бути сто двадцять.

— Знаю, знаю, — нетерпляче сказав Кім. — Один нуль нуль сім, — повторив він. — А тепер витягни мені корінь із десять нуль сім…

— Зараз, — сказав Перець.

Снову клацнула засувка за кулісою, і з’явився Проконсул, рожевий, свіжий і вдоволений. Він став мити руки, наспівуючи при цьому приємним голосом «Аве Марія». Потім він проголосив:

— Яке ж це все — таки чудо — ліс, господи мій! І як злочинно мало ми говоримо й пишемо про нього! А тим часом він гідний того, щоб про нього писати. Він облагороджує, він будить вищі почуття. Він сприяє прогресу. Він сам подібний до символу прогресу. А ми ніяк не можемо припинити поширення некваліфікованих слухів, баєчок, анекдотів. Пропаганда лісу, по суті, не ведеться. Про ліс говорять і думають рис — ті що…

— Сімсот вісімдесят п’ять помнож на чотириста тридцять два, — сказав Кім.

Проконсул підвищив голос. Голос у нього був сильний і добре поставлений — «мерседеса» не стало чутно.

— «Живемо як у лісі»… «Лісові люди»… «Через дерева не видно лісу»… «Хто в ліс, той по дрова»… От із чим ми повинні боротися! От що ми повинні викорінювати. Скажемо, ви, мсьє Перець, чому ви не боретеся? Адже ви могли б зробити в клубі докладна, цілеспрямована доповідь про ліс, а ви його не робите. Я давно за вами спостерігаю й усе чекаю, і все напрасно. У чому справа?

— Так я адже там ніколи не був, — сказав Перець.

— Неважливо. Я там теж ніколи не був, але я прочитав лекцію, і, судячи з відкликань, це була дуже корисна лекція. Справа адже не в тім, був ти в лісі або не був, справа в тім, щоб здерти з фактів лушпайку мистики й марновірств, оголити субстанцію, зірвавши з її одіяння, напнуте обивателями й утилітаристами…

— Двічі вісім поділити на сорок дев’ять мінус родину сім, — сказав Кім.

«Мерседес» заробив. Проконсул знову підвищив голос.

— Я робив це як філософ по утворенню, а ви могли б зачаровувати це як лінгвіст по утворенню. Я вам тези дам, а ви їх розів’єте у світлі останніх досягнень лінгвістики… Або яка там у вас тема дисертації?

— У мене «Особливості стилю й ритміки жіночої прози пізнього Хейана» на матеріалі « Макура — Але сси», — сказав Перець. — Боюся, що…

— Вос — Хід — Але! Це саме те, що потрібно. І підкресліть, що не болота й трясовини, а чудові грязелікарні; не стрибучі дерева, а продукт високорозвиненої науки; не тубільці, не дикуни, а древня цивілізація людей гордих, вільних, з високими помислами, скромних і могутніх. І ніяких русалок! Ніякого лілового туману, ніяких мрячних натяків — простите мене за невдалий каламбур… Це буде превосходно, мингер Перець, це буде чудово. І це дуже добре, що ви знаєте ліс, що ви можете поділитися своїми особистими враженнями. Моя лекція була теж гарна, однак, боюся, трохи умоглядна. Як основний матеріал я використовував протоколи засідань. А ви, як дослідник лісу…