povnij zmist iz shlyuz azimov a 1 3 - Шкільний Всесвіт

У каюту, куди помістили полковника Энтони Уиндема й інших

пасажирів, проникав шум бою. На якийсь час настала тиша, корабель завмер, а це означало, що супротивники борються — перебуваючи на астрономічній відстані друг від друга, наносячи потужні удари, відбивані захисними силовими полями.Ніхто не сумнівався в тім, яким буде кінець. Земний корабель був усього лише торговельним судном, на яке спішно поставили озброєння, а перш ніж члени команди вигнали пасажирів з палуби, полковник встиг помітити, що їх атакує легкий крейсер клоро.Пройшло менше напівгодини, і почалися короткі, але відчутні поштовхи, яких він чекав. Пасажирів бовтало зі сторони убік, коли корабель намагався маневрувати, немов океанський лайнер, що потрапив у шторм. Однак космос був спокійним і безмовним. Просто пілот щосили намагався уникнути прямого влучення, із чого випливало, що захисні екрани не витримали перевантажень.Полковник Уиндем опирався на свій алюмінієвий ціпок і думав про те, що, хоч він і провів все своє життя в народному ополченні, йому так і не довелось прийняти участі в жодному бої; і зараз нарешті — те, ставши товстим і кульгавим старим, він виявився в самому серці бойових дій — командир, у якого в підпорядкуванні немає жодного солдата.Дуже незабаром мерзенні чудовиська — клоро — ступлять на борт корабля. Така їхня манера вести бій. Їм, звичайно, жахливо заважають космічні скафандри, і вони понесуть більші втрати, зате одержать корабель землян. Уиндем подумав про пасажирів, і на мить у мозку промайнуло: “Якби вони були збройні, а я міг устати на чолі нашої маленької армії…”Він швидко відкинув цю марну думку. Портер явно переляканий до смерті, та і юнак Лебланк не в кращому стані. Брати Полиоркеты — проклятье, він навіть не може відрізнити одного від іншого — улаштувалися в куточку й, не обертаючи ніякої уваги на інших, тихо собі розмовляють. От Мален — зовсім інша справа: сидить зовсім прямо й, схоже, нічого не боїться, його особа взагалі позбавлена яких би те не було емоцій. Втім, людині ростом у п’ять футів навряд чи коли — небудь доводило тримати в руках зброя…Зовсім безглузді міркування — яка користь від таких вояків!А от ще Стюарт — глузлива улыбочка й сарказм, яким пронизані всі його заяви… Уиндем скоса подивився на Стюарта — той пригладжував своїми неприродно білими руками піскові волосся. Що користі від його штучних рук?Полковник відчув, як здригнувся корабель — з ним зістикувалося інше космічне судно. Через п’ять мінут з коридору донісся шум бою. Один із братів Полиоркетов щось крикнув і метнувся до дверей. Іншої покликав його: — Аристид! Почекай! — И кинувся слідом.Усе відбулося занадто швидко. Аристид вискочив із дверей у коридор. І спалахнув на одна коротка мить, не встигши навіть скрикнути від болю. Уиндем, що стояв у дверей, у жаху дивився на безформні, почорнілі останки парубка. Як дивно — все своє життя полковник було військовим, але дотепер йому жодного разу не доводило бачити насильницької смерті.Знадобилися спільні зусилля всіх інших пасажирів, щоб затягти усередину каюти запекло сопротивлявшегося другого брата.Поступово шум бою стих. — Ну от і всі, — сказав Стюарт. — Тепер вони залишать двох клоро на борті й відправлять нас на одну зі своїх планет. Ми перетворилися у військовополонених. — Невже їх тут буде тільки двоє? — здивовано запитав Уиндем. — Так у клоро прийнято, — відповів Стюарт. — А чому ви запитуєте, полковник? Мають намір очолити безстрашний рейд і відібрати корабель у ворога? — Чорт забери, уже й полюбопытствовать не можна, — почервонівши, заявив Уиндем.Але з його спроб напустити на себе поважний вигляд, виконаний почуття власного достоїнства, нічого не вийшло. І йому це було прекрасно відомо. Від кульгавого старого мало пуття.Крім того, Стюарт, цілком ймовірно, добре знав клоро. Він адже жив серед інопланетян і напевно встиг вивчити їхні звичаї.Джон Стюарт із самого початку оголосив, що клоро завжди поводяться як джентльмени. Через двадцять четверта година полону він повторив свої слова, згинаючи й розгинаючи пальці рук і спостерігаючи за рухом м’якої синтеплоти.Йому подобалося, що в інші його слова обурили. Люди створені для того, щоб їм заподіювати біль; самі теперішні вонючки — усе до єдиного. І руки в них зроблені з того ж матеріалу, що й тіло.От, наприклад, Энтони Уиндем, особливо він. Полковник Уиндем — так він сам себе називав, і Стюарт був готовий йому повірити. Полковник у відставці, що дресирував загін сільських ополченців на зеленій галявині років сорок назад, і при цьому настільки нічим не виділявся, що його не покликали назад на службу,
навіть коли на Землі під час першої міжзоряної війни виникла надзвичайна ситуація. — Скажено неприємні речі ви отут розповідаєте про нашого ворога, Стюарт. Я зовсім не впевнений, що мені подобається ваше відношення.Здавалося, Уиндем із працею виштовхує слова крізь свою акуратно підстрижену борідку. Голова в нього була виголена відповідно до сучасної армійської моди, тільки тепер біля круглої лисини з’явилася коротка сива щетина. Відвислі в’ялі щоки так червоні прожилки на масивному носі надавали старому якийсь неохайний вид, немов його зненацька й занадто рано розбудили. — Нісенітниця собача, — заявив Стюарт. — Вам потрібно тільки розгорнути дану ситуацію на сто вісімдесят градусів. Уявіть собі, що корабель землян взяв у полон лайнер клоро. Як ви думаєте, яка доля чекала б всіх цивільних осіб, що перебувають на борті? — Я ні секунди не сумніваюся, що наші солдати стали б дотримувати всіх законів ведення міжзоряної війни, — важливо проговорив Уиндем. — Якщо не вважати того, що таких законів не існує. Висадивши на борт захопленого корабля команду, як ви думаєте, стали б ми піклуватися про те, щоб забезпечити тих, хто залишився в живих, атмосферою з високим змістом хлору, залишили б їм особисті речі, віддали б у їхнє розпорядження саму зручну каюту, і так далі, і так далі, і так далі? — Заткніться, заради всього святого! — гаркнув Бен Портер. — Якщо я ще почую ваші “і так далі”, я просто звихнуся. — Вибачите! — сказав Стюарт, не випробовуючи ні найменших каяттів совісті.У Портеру була тонка особа, прикрашене схожим на дзьоб носом, на якому блищали крапельки поту, і він так ретельно кусав щоку зсередини, що в якийсь момент навіть поморщився від болю. Пригорнув мову до хворого місця й став жахливо схожий на клоуна.Стюарту набридло дражнити товаришів. Уиндем був зовсім невідповідною мішенню, а Портер міг тільки корчитися й страждати. Всі інші просто мовчали. Деметриос Полиоркет вийшов у країну безмовного, нестерпного горя. Схоже, він так і не заснув уночі. Принаймні, коли Стюарт просипався, щоб повернутися на інший бік — він і сам спав жахливо неспокійно — із сусіднього ліжка до нього доносилося тихе бурмотання Полиоркета, де домінував той самий тужливий стогін: “ПРО, мій брат!” Зараз він сидів на своєму ліжку, час від часу його почервонілі від сліз і безсоння ока на широкій, смаглявій, неголеній особі зупинялися на інших бранцях, а потім він закривав особу мозолистими руками, що загрубіли, так що був видний тільки потилиця, що заросла кучерявенькими твердими волоссями. І повільно розгойдувався зі сторони убік — тільки тепер, коли все прокинулися, не вимовляв ні звуку.Клод Лебланк безуспішно намагався читати лист. Він був наймолодшим із шести бранців, може бути, навіть не встиг закінчити коледж, і вертався на Землю, щоб женитися. Стюарт помітив, як юнак тихо плакав ранком, а його розовощекая фізіономія перетворилася в мордочку несправедливо скривдженої дитини. У нього були майже білі волосся, величезні блакитні очі й повні губи — гарна, жіночна особа. Цікаво, подумав Стюарт, яка дівчина могла погодитися стать його дружиною? Він бачив фотографію цієї дівчини. Втім, хто на кораблі її не бачив? Гарненька, без яких би те не було рис, що запам’ятовуються, — всі портрети наречених схожі один на одного. Однак Стюарту здавалося, що, будь він дівчиною, напевно вибрав би собі в супутники життя людини більше схожого на чоловіка.І ще Рэндольф Мален. Стюарт ніяк не міг зрозуміти, що ж це за людина. Він єдиний із всієї шістки досить довго прожив на планетах Арктура. Сам Стюарт, приміром, пробув там рівно стільки, скільки було потрібно, щоб прочитати в провінційному університеті серію лекцій по астроинженерии. Полковник Уиндем подорожував від туристичної фірми Кука, Портер мав намір купити заморожені інопланетні овочі для своїх консервних заводів на Землі, а брати Полиоркеты намагалися займатися фермерством на Арктуре, але після двох сезонів здалися й, умудрившись дістати невеликий прибуток, верталися на Землю.Рэндольф Мален провів у системі Арктура сімнадцять років. І як тільки мандрівникам вдається швидко довідатися друг про друга найрізноманітніші подробиці? Маленький чоловічок практично увесь час мовчав. Він був винятково ввічливий, завжди цурався, намагаючись дати дорогу іншому, і, здавався, його словник складався тільки зі слів “спасибі” і “вибачите”. Однак якимось образом стало відомо, що він відправляється на Землю вперше за сімнадцять років.Маленький чоловічок, навіть надто акуратний — це небагато драту