Іван Андрійович Крилов народився 2 лютого 1769 року в Москві й походив з » обер — офіцерських дітей», батьки яких ціною важкої польової служби домагалися іноді дворянського звання. Андрій Прохорович Крилов, бедный армійський офіцер, по обов’язках служби часто міняв місце проживання. Коли народився майбутній байкар, батько жив у Москві, але незабаром, з початком пугачевского бунту, його з усім сімейством відправили Воренбург.

Батьки Крилова були не дуже утвореними, але простими й чесними людьми: сім’я Миронових з «Капітанської дочки» Пушкіна чимсь нагадує їх.

По закінченні воєнних дій проти заколотників капітан Крилов перейшов на цивільну службу в чині колезького асессора й зайняв у Твері місце голови губернського магістрату. Але в 1778 році він умер, залишивши вдову із двома дітьми без засобів до існування. Від батька Крилов одержав у спадщину лише солдатська скринька із книгами, їм зібраними. При всій бідності це була людина чудовий. Імовірно, і грамоті Крилов навчився в батька, і любов до читання від нього успадкував

Але підучити систематичне утворення Крилову не вдалося: отроком він змушений був визначитися на службу подканцеляристом — переписувачем казенних паперів. Служба дала багато чого байкареві, вона познайомила його із чиновницькою плутнею, із суддівським хабарництвом

На прохання матері, «з милості», тверской поміщик Львів пустив Крилова у свій будинок учитися з його дітьми. Цей будинок у Твері були «літературним»: хазяї любили поезію, ставили аматорські спектаклі. Тут, очевидно, Крилов знайшов першу пристрасть до Літератури. П’ятнадцятирічним хлопчиком він написав комічну оперу у віршах і прозі » Кофейница», що одержала схвалення й вселило перші надії на успіх у літературі. В 1792 році він починає видавати журнал «Глядач», де публікує «Похвальне мовлення на згадку моєму дідусеві» — злу сатиру на кріпосників. Цей дідусь, «разумнейший поміщик», з «безстрашністю ганяючись за зайцем, згорнувся в рів і розділив смертельну чашу із гнедою своїм конем прямо по — братерському».

У цей період пробудження російської національної самосвідомості й досягає розквіту реалістичний талант Крилова. Але одержує він найбільш повнокровне й живе втілення не в комедії, не в сатирі, а в короткій і ємній поетичній мініатюрі, назва якої — «байка Крилова». В 1809 році виходить перший збірник його байок, зустрінутий так тепло й захоплено, що слідом за ним з’являється ще вісім книг, що об’єднали сто дев’яносто сім кращих байок письменника

До байки Крилов прийшов у зрілі роки, пройшовши складний шлях творчих шукань у руслі просвітительської ідеології й переживши глибоку кризу її на рубежі століть. Суть цієї кризи знайшла відбиття в його байках «Автор і Розбійник», «Водолази», «Безбожники» і інших

У байці «Автор і Розбійник» ми бачимо, як Автор, що «тонкий розливав у своїх створіннях отрута», вселяючи розпусту й безвір’я в серця людей, попадає разом з Розбійником у пекло. Винних саджають у два чавунних казани й розводять під ними вогонь. Проходять століття. Багаття під казаном Розбійника загасає, а під Автором усе сильніше й сильніше розпалюється. У відповідь на ремство Автора є богиня помсти Мегера:

Нещасний! — говорить вона, —

Ти ль Провидінню нарікаєш?

И ти ль із Розбійником себе рівняєш?

Перед твоєю ніщо його провина

По лютості своєї й злості

Він шкідливий був,

Поки лише жив;

А ти… уже твої давно зотліли кості,

А сонце разу не зійде,

Щоб нових від тебе не освітило лих

У байці цієї проголошується відповідальне відношення письменника до художнього слова — тема, що проходить через всю класичну літературу. Але, крім загального, у байці Крилова є ще й конкретно — історичний зміст. Сучасники байкаря без праці вгадували за образом Автора реальний історичний прототип

У байці «Селянин і Кінь» Селянин засівав овес, а Кінь молода дивувалася його дурості: «Навіщо він рассорил овес свій по^ — порожньому?… стравив би він його мені иль гнідому». І як узагальнення звучать слова:

Читач! Вірно, немає сомненья,

Що не схвалиш ти конєва рассужденья;

Але із самої стародавності, у наше навіть століття,

Чи не так зухвало людина

Про вола судить Провиденья,

У божевільній сліпоті своєї

Не відаючи його ні цілей, ні шляхів?

Якщо розчарування в претензіях людського розуму звернуло сентименталістів і романтиків до глибин людського серця, те Крилова це ж саме розчарування привело до визнання «художньої мудрості» і обдарованості свого рідного народу, здоровий глузд якого він став цінувати вище думок і суджень всіх «разумников» європейської Освіти

Тому й важливіше для письменника не викривати, а зрозуміти й показати цю слабість, ця людська недосконалість. Іноді після баєчної інсценівки замість повчаючого підсумку те ж саме явище Крилов показує вже в справжньому виді, у жанровій сценці. У байці «Лисиця й Бабак» спочатку розповідається історія Лисиці, що нібито безневинно постраждала за хабарі, але влучно виведеної на чисту воду висновком Бабака: «Ні, кумонька, я видывал частенько, Що рильце в тебе в пусі». А далі Крилов розгортає замість моралі наступну картину:

Інший при місці так зітхає,

Начебто рубль останній доживає…

А дивишся, помаленьку

Те будиночок вибудує, то купить деревеньку,

Тепер як у нього прихід з витратою свесть?

Хоч по суду й не доведеш,

Але як не згрішиш, не скажеш,

Що в нього пушок на рильце є

А от побутова замальовка змушеної зупинки в дорозі дворянської сім’ї в байці «Муха й Дорожні»:

Гутаря слуги дурниця, плетуться вслід шажком;

Учитель із баринею шушукає тихенько;

Сам пан, забувши, як він до порядку потрібний,

Пішов зі служницею в бор шукати грибів на вечерю…

З тонким знанням психології селян зображуються мужики — політики в «Трьох Мужиках»:

Отут двоє прийнялися судити й міркувати

(Вони ж грамоті, до нещастя, знали: Газети й часом реляції читали),

Як бути війні, кому веліти

Пустилися мої хлопці в розмови,

Пішли здогаду, толки, суперечки…

Тут Крилов передбачає типи некрасовских мужиків — правдошукачів у поемах «Коробейники» і «Кому на Русі жити добре». Визначаючи історичне значення творчості Крилова в Російській літературі, Бєлінський сказав: «Він цілком вичерпав… і цілком виразив целую сторону російського національного духу. У його байках, як у чистому полірованому дзеркалі, відбивається російський практичний розум, з його гаданою неповороткістю, але й з гострими зубами, які боляче кусаються; з його тямущістю, остротою й добродушно — сатирическою насмішкуватістю; з його природною вірністю погляду на предмети й здатністю коротко, ясно й образно виражатися. У них вся життєва мудрість, практичний досвід, і своїм власний, і заповіданий батьками з роду в рід». Байки И. А. Крилова — скарбниця народної мудрості