Дія відбувається в 1850 — х рр. По техаській прерії їдуть фургони — це переїжджає з Луизианы в Техас плантатор, що розорився, Вудли Пойндекстер. З ним їдуть син Генрі, дочка Луїза й племінник, відставний капітан Кассий Колхаун. Раптово вони втрачають колію — перед ними випалена прерія. Шлях каравану вказує молодий вершник у мексиканському костюмі. Караван продовжує рух, але незабаром вершник з’являється знову, цього разу щоб урятувати переселенців від урагану. Він говорить, що його кличуть Моріс Джеральд, або Моріс — Мустангер, оскільки він мисливець за дикими конями. Луїза з першого погляду закохується в нього.

Незабаром у Каса — Дель — Корво, де оселилися Пойндекстеры, повинен відбутися званий обід з нагоди новосілля. У самий розпал торжества з’являється Моріс — Мустангер з табуном коней, яких піймав за замовленням Пойндекстера. Серед них виділяється мустанг рідкого краплистого фарбування. Пойндекстер пропонує за нього велику суму, але мустангер відмовляється від грошей і підносить мустанга в дарунок Луїзі.

Через якийсь час комендант розташованого неподалік від Каса — Дель — Корво форту Индж улаштовує відповідний прийом — пікнік у прерії, під час якого передбачається полювання на мустангів. Провідником виступає Моріс. Ледь учасники пікніка розташовуються на привалі, як з’являється табун диких кобил, і краплиста кобила, поскакавши за ними, несе Луїзу в прерію. Моріс побоюється, як би краплиста, наздогнавши свій табун, не спробувала позбутися від наїзниці, і кидається в погоню. Незабаром він наганяє дівчину, але ним загрожує нова небезпека — на них скакає табун диких жеребців, украй агресивних у цю пору року. Морісові з Луїзою доводиться рятуватися втечею, але остаточно від переслідування вони позбуваються лише тоді, коли мустангер влучним пострілом убиває ватажка.

Герої залишаються наодинці, і Моріс запрошує Луїзу до себе в хатину. Дівчина приємно здивована, побачивши там книги й інші дріб’язки, що свідчать про освіченість хазяїна.

Тим часом сгорающий від ревнощів Кассий Колхаун іде слідами Моріса й Луїзи й зрештою зустрічає їх. Вони повільно їдуть поруч, і ревнощі розпалюються в ньому з новою силою.

Увечері того ж дня чоловіка п’ють у барі єдиної в селищі готелю «На привалі», що тримає німець Франц Обердофер. Колхаун пропонує тост, образливий для ірландця Моріса Джеральда, і при цьому штовхає його. У відповідь той вихлюпує Колхауну в особу склянка скроні. Всім ясно, що сварка закінчиться перестрілкою.

Дійсно, відразу, у барі, відбувається дуель. Обоє учасника поранені, але мустангеру все — таки вдається приставити до скроні Колхауна пістолет. Той змушений вибачитися.

Через рани Колхаун і Моріс — Мустангер повинні дотримувати постільного режиму, але Колхаун оточений турботою, а мустангер нудиться в убогому готелі. Але незабаром до нього починають надходити кошика із провізією — це дарунки Исидоры Коварубио де Лос — Льянос, урятованої їм колись із рук п’яних індіанців і закоханій у нього. Про це стає відомо Луїзі, і, мучимая ревнощами, вона підбудовує зустріч із мустангером. Під час зустрічі між ними відбувається освідчення в коханні.

Коли Луїза в черговий раз збирається на кінну прогулянку, батько забороняє їй виїжджати під прийменником того, що команчи вийшли на стежку війни. Дівчина дивно легко погоджується й починає захоплюватися стріляниною з лука — за допомогою стріл вона обмінюється листами з Морісом — Мустангером.

За обміном листами випливають таємні нічні зустрічі у дворі садиби. Свідком однієї з таких зустрічей стає Кассий Колхаун, що хоче використовувати це як прийменник обробити з мустангером руками Генрі Пойндекстера. Між Генрі й Морісом відбувається сварка, але Луїза вмовляє брата наздогнати мустангера й вибачитися перед ним.

Розлютований Колхаун намагається нацькувати на Моріса якогось Мигуэля Диаса, у якого своя рахівниця з ірландцем через Исидоры, але той виявляється мертвецки п’яний. Тоді Колхаун сам їде слідом за Морісом і Генрі.

Наступного дня з’ясовується, що Генрі пропав. Зненацька у воріт садиби з’являється його кінь зі слідами запеченої крові. Підозрюють, що на юнака напали команчи. Офіцери форту й плантатори збираються на пошуки.

Зненацька з’являється хазяїн готелю. Він розповідає, що напередодні вночі мустангер сплатив по рахунку й з’їхав. Незабаром у готелю з’явився Генрі Пойндекстер. З’ясувавши, у якому напрямку виїхав мустангер, він поскакав за ним.

Пошуковий загін їде по лісовій просіці, як раптом на тлі призахідного сонця поглядам тих, що зібралися з’являється вершник без голови. Загін намагається пройти по його слідах, але сліди губляться в «крейдовій прерії». Пошуки вирішений відкласти до ранку, і майор, комендант форту, повідомляє про знайдений слідопитом Спенглером доказах, що виключають причетність індіанців. Підозра в убивстві падає на Моріса Джеральда, і всі вирішують ранком їхати до його хатини.

У цей час у Каса — Дель — Корво приходить мисливець Зебулон (Зеб) Стумп, друг Моріса. Луїза переказує йому слухи про смерть брата й причетності до неї Моріса Джеральда. На її прохання мисливець відправляється до мустангеру, щоб урятувати його від лінчування.

Коли мисливець виявляється в хатині, прибігає собака Тара із прив’язаної до нашийника візитною карткою Моріса, Там кров’ю написано, де його можна знайти. Зеб Стумп з’являється саме вчасно, щоб урятувати пораненого друга від ягуара. Тим часом Луїза з даху садиби бачить вершника, схожого на Моріса. Поскакавши за ним, вона знаходить у лісі записку Исидоры до Моріса. У дівчині спалахують ревнощі, і вона вирішує всупереч пристойностям їхати до коханого, щоб перевірити свої підозри. У хатині мустангера вона зустрічає Исидору. Побачивши суперниці та залишає хатину.

Завдяки Исидоре пошуковий загін легко знаходить житло мустангера, у якому Вудли Пойндекстер виявляє свою дочку. Він відправляє її додому. І вчасно, оскільки ті, що зібралися готові вже лінчувати передбачуваного вбивцю, в основному завдяки неправдивим свідченням Колхауна. Їй вдається на час відстрочити страта, але страсті спалахують із новою силою, і перебуває в несвідомому стані мустангера знову готові підняти на сук. Цього разу його рятує Зеб Стумп, що вимагає справедливого суду. Моріса Джеральда доставляють на гауптвахту у форт Индж.

Зеб Стумп іде слідами учасників драми. Під час пошуків йому вдається із близької відстані побачити вершника без голови, і він переконується, що це Генрі Пойндекстер.

Чекаючи суду Колхаун просить у дядька руки Луїзи — той є його боржником і навряд чи зможе відмовити. Але Луїза не хоче й чути про це. Тоді на суді Колхаун розповідає про її таємне побачення з мустангером і про сварку останнього з Генрі. Луїза змушена визнати, що це так.

З оповідання Моріса на суді стає відомо, що після сварки вони зустрілися з Генрі в лісі, помирилися й у знак дружби обмінялися накидками й капелюхами. Генрі виїхав, а Моріс вирішив заночувати в лісі. Зненацька його розбудив постріл, але він не додав йому значення й знову заснув, а ранком виявив труп Генрі з відрізаною головою. Щоб доставити його рідним, труп довелося посадити в сідло мустанга, що належав Морісові,, тому що кінь Генрі не бажав везти цю похмуру ношу. Сам мустангер сіл на коня Генрі, але не взяв у руки поводья, тому не зміг керувати їм, коли той поніс. У результаті скаженої скачки мустангер ударився головою об сук і злетів з коня.

У цей момент з’являється Зеб Стумп, що веде із собою Колхауна й вершника без голови. Він бачив, як Колхаун намагався піймати вершника, щоб позбутися від доказів, і дає зрозуміти на суді, що Колхаун і є вбивця. Доказом служить витягнута із трупа куля з ініціалами Колхауна й адресоване йому лист, що він використовував у якості пижа. Викритий Колхаун намагається бігти, але Моріс — Мустангер ловить його.

Колхаун зізнається в убивстві, що зробив помилково: він цілився в мустангера, не знаючи, що той помінявся одягом з його двоюрідним братом. Але перш ніж вислухати вирок, Колхаун стріляє в мустангера, якого рятує від смерті подарований Луїзою медальйон. У розпачі Колхаун пускає собі кулю в чоло.

Відразу з’ясовується, що Моріс Джеральд — власник великого стану. Він жениться на Луїзі й викуповує в спадкоємця Колхауна (виявляється, у того був син) Каса — Дель — Корво. При них щасливо живуть слуга Фелим О’нил і Зеб Стумп, що поставляє дичину до стола. Через десять років у Моріса з Луїзою вже шестеро дітей.

Незабаром після весілля Моріса й Луїзи Мигуэль Диас із ревнощів убиває Исидору, за що його вішають на першому ж суку

Додав:

Схожі публікації