У повітове місто вертається Иосаф Платонович Висленев, засуджений у минулому по політичній справі. Його зустрічають сестра Лариса, що була наречена Олександра Іванівна, що згодом зненацька вийшла заміж за генерала Синтянина, про яке йде «жахлива слава». Серед зустрічаючих також майор Форов, що повідомляє, що ніколи не женився б ні на кому, крім своєї «розумної дурки» Катерины Астафьевны. Незадовго до приїзду брата Ларисі робить пропозиція «іспанський дворянин» поміщик Подозеров. Висленев приїжджає з Павлом Гордановым. На вечорі в Бахаревых Горданов повідомляє себе супротивником вихваляння жіночого розуму й емансипації, а після зустрічається з колишньою коханкою Глафірою Акатовой, що вийшла заміж за багатія Бодростина, щоб допомагати грошима «спільній справі», але всіх Глафира, що перехитрила, вимагає в «каторжної совісті» Горданова вбивства її «» чоловіка, щозажився. Уночі Висленев розкриває портфель із грошима, що передає йому на зберігання Горданов, але бачить у саду жіночу фігуру в зеленому платті. Ранком Висленев намагається з’ясувати, кому належить привидевшееся йому зелене плаття, і, не знайшовши господарки, їде до Форовым. Форова зустрічає генеральшу з пасербицею Вірою, що від’їжджають на хутір, і довідається, що вночі Віра з лементом «Кров!» указала на висленевский флігель. Висленев знайомиться зі священиком Еван — Гелом Минервиным, що писав у минулому статті, і погоджується з ним і Форовым на риболовлю. Вони міркують про сутність християнства, але Висленев ні барона фон Фейєрбаха, ні Ренана, ні Златоуста не читав і заявляє перевага користі над знаннями. Він зізнається, що не любить Росії, де «ні природи, ні людей». Після грози, що вибухнула, подорожани зустрічають старого Бодростина, що відвозить Висленева в гості, залишаючи Форова вважати Иосафа «межеумком». Глафіра Василівна одержує листа від Подозерова, прочитавши яке робить висновок, що той «біжить її». Генріх Ропшин, «некепський і неблазный» парубків, приносить їй інший лист, Глафіра читає й, повідомляючи себе жебрачці, зомліває. Оповідач «откочевывает» у Петербург, де в оцті «сорока розбійників» вибираються у світло нові «межеумки». Горданов — син московської циганки й старшого брата Михайла Бодростина — швидко розуміє, що з «марення» молодих людей можна витягти багато користі. Він проголошує серед товаришів «иезутизм», що змінився «нігілізмом». Проти останнього повстають «старовіри» на чолі з Ганною Скоковой на прізвисько Ванскок, і Горданов пояснює нове навчання «дарвінізмом»: «ковтай інших, щоб тебе не проковтнули». Ванскок, що, на думку Форова, не псують її переконання, експериментує, але їй не вдається навіть задушити кішку. Подібно Акатовой, багато дівчин з «нових», як полька Казимира або Цыпри — Кипри, виходять заміж за багатіїв, обкрадають їх і влаштовують особисту долю. Повернувшись у Петербург після трирічної відсутності, Горданов довідається від Ванскок, що дрібний газетяр Тихін Кишенский сильно розбагатів, одержавши гроші, украдені його коханкою Аліною Фигуриной у батька. Ванскок підказує Горданову теорію «свіжих ран», які не можна торкати. Висленев займається «тривалим кривлянням», тобто пише статті, що будуються на неправді й перетримуваннях, але Ванскок приносить йому «польські переписки», передані Гордановым для можливої статті. До нього заходить «дрімучий семінарист» сусід Меридіанів і пропонує за певну винагороду женитися на князівській фаворитці, але ображений Висленев йому відмовляє. Горданов тим часом відправляється до Кишенскому й пропонує йому «купити» чоловіка для Алині й батька для їхніх дітей. Поторгувавшись, вони змовляються й тільки потім довідаються, що продано був Висленев. Горданов просить працюючого в поліції Кишенского ненадовго заарештувати Горданова й передає йому копію висленевского «польського» твору. Ванскок, Висленева й Горданова обшукують, і Горданов говорить Висленеву, що передав його твір на зберігання Кишенскому. Висленева саджають у в’язницю, і Алина під страхом видачі статті змушує його женитися. Весілля нагадує картину «Нерівний шлюб», тільки навпаки. Висленев попадає «на панщину»: записує всіх дітей на своє ім’я, а наприкінці року йому представляють рахунок на кілька тисяч. Ця цифра з кожним роком повинна збільшуватися, і не бажаючий ростити борг Горданов намагається збунтуватися, нарікаючи на долю. Горданов пробує домовитися з Кишенским, а сам мріє про таємничий і грандіозний план. Але Кишенский з Аліною виробляють «штуку» і спалюють квартиру, де збер

Схожі публікації